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Ciencia: ¿qué pasaría si desaparecieran todos los animales herbívoros del planeta?

Considerando que las vacas son herbívoras, tal vez pienses que sería terrible que ya no existieran, pero el problema va un poco más allá

Es muy probable que sepas sobre especies en peligro de extinción y que a lo largo de la historia de la Tierra ha habido extinciones masivas, por ejemplo la de los dinosaurios.

Pero quizá lo que no pienses, al menos no todos los días, es cómo podría afectarte la extinción de los rinocerontes de la sabana africana, más allá del hecho de que haya una especie menos de animales en el planeta.

No vives de ensalada

Todos los animales somos heterótrofos: a diferencia de las plantas -que son autótrofas-, no podemos hacer nuestro propio alimento, sino que tenemos que comernos a otros organismos para conseguir la energía que necesitamos.

Los carnívoros son aquellos que consiguen energía comiendo carne: si son depredadores cazan presas vivas; si son carroñeros comen cadáveres de animales.

Los herbívoros son los animales que terminan siendo las presas de los carnívoros, mientras que ellos se alimentan solo de plantas.

En el mundo existen alrededor de 4 mil especies de herbívoros terrestres que viven en casi todos los diferentes ecosistemas de la Tierra, excepto en la Antártida, básicamente porque ahí no crecen plantas.

Lista de desapariciones

Muchos de los herbívoros terrestres más grandes, con masa corporal mayor a 100 kg, como por ejemplo elefantes y rinocerontes, viven principalmente en África y Asia.

También en esos ecosistemas es en donde se encuentra la mayor proporción de especies amenazadas de herbívoros.

Desde 1963, la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN) mantiene un catálogo de especies en el que registra el estado de conservación de sus poblaciones: es decir si quedan suficientes individuos o está disminuyendo su cantidad.

Actualmente, la Lista Roja de la UICN indica que el 60% de las especies de grandes herbívoros terrestres están amenazadas: como especies vulnerables o que están extintas en el medio natural. De estas pueden existir ejemplares vivos en espacios de conservación, como reservas o zoológicos.

Causa y efecto

Los seres humanos, como especie, somos responsables en buena parte de que muchos de los grandes herbívoros estén desapareciendo, la caza deportiva o furtiva es una de las razones, pero no la única.

Otras actividades aparentemente inofensivas como cultivar el campo o mantener ganado, hacen que se limiten los recursos para los herbívoros: con menos comida, menos reproducción, y finalmente, menos individuos.

Que haya menos herbívoros terminará teniendo un impacto en los carnívoros: se quedarán sin presas, así que si desaparecen los herbívoros se llevan con ellos a los carnívoros.

También pueden aumentar los incendios en pastizales, pues los herbívoros ayudan a controlar la cantidad de maleza, si no hay quién se coma las plantas, en las temporadas de secas se propagarán mejor los incendios.

Hay que considerar que los ecosistemas mientras más biodiversos son, resisten mejor las crisis: si hay menos especies eso hace más complicada la sobrevivencia de todas. Lo que no tenemos que olvidar es que nosotros, somos una de esas especies.

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