Ciencia

Coronavirus: Niños que no se enferman pero tienen anticuerpos, ¿cómo pasa eso?

Los niños y adolescentes corresponden a un 2% de los casos mundiales de coronavirus, si se enferman no tienen síntomas o solo síntomas leves, ¿cómo es que su cuerpo logra enfrentar al COVID-19?

Desde el inicio de la pandemia por coronavirus se tuvo más o menos claro que los niños respondían diferente al COVID-19 y que a mayor edad de las personas, mayor riesgo de complicaciones.

En general los casos de COVID-19 en niños y adolescentes corresponden a un porcentaje muy bajo, si se compara con las infecciones confirmadas en adultos.

Además la mayoría de los niños cursan la infección con síntomas leves o totalmente asintómaticos, ¿a qué se debe esto?

Que alguien piense en los niños

En marzo de este año todos integrantes de una familia australiana con tres hijos de 5, 7 y 9 años se contagió de COVID-19: los padres asistieron a una boda, a la que no fueron los niños.

Los adultos tuvieron síntomas moderados y se recuperaron en casa, en esas condiciones es difícil pensar que sus hijos no se contagiaran y así sucedió, aunque también ocurrió algo muy interesante.

Los hermanos mayores tuvieron síntomas leves, pero la hermana de 5 años fue totalmente asintómatica. Todos los miembros de la familia se hicieron pruebas de PCR, que detecta el coronavirus en las vías respiratorias superiores: lugar de entrada principal y donde comienza la infección.

Ninguno de los niños de la familia dio positivo para SARS-CoV-2 en esas pruebas. Pero, cuando se hicieron las pruebas de anticuerpos todos los miembros de la familia dieron positivo: es decir que todos mostraban que su cuerpo había producido las proteínas para defenderse del coronavirus, incluso la hermana menor que no tuvo síntomas.

Jugando a las escondidas

Ya está muy claro que los niños sí pueden contagiarse con SARS-CoV-2, que se enferman e incluso, en casos muy raros, pueden desarrollar una condición grave: el síndrome inflamatorio multisistémico.

Pero parecería que los niños que están en contacto con el coronavirus tienen forma de resolver la infección antes de que tenga una consecuencia mayor en su organismo, lo cual explicaría que sí tengan anticuerpos específicos, sin tener pruebas positivas de PCR.

Las pruebas de PCR son efectivas si tenemos una cantidad de virus significativa, por eso se habla tanto de “falsos negativos”: personas que están etapas tempranas de la infección no tienen muchos virus y por eso no se detectan, aunque después resulte que sí están enfermas.

Resultaría entonces que los niños nunca tienen suficientes coronavirus en su cuerpo, la pregunta es ¿cómo logran eso?

Armando un rompecabezas

Se ha sugerido que los niños se enferman menos, simplemente porque su cuerpo restringe la entrada a los coronavirus: en su nariz tienen menos de ciertos receptores que el SARS-CoV-2 usa como entrada al cuerpo.

También se piensa que la facilidad que tienen para lidiar con la infección, sobre todo en niños de edad preescolar, podría tener que ver con su respuesta inmune innata: la que tenemos cuando nacemos y vamos perdiendo al crecer.

Desde hace mucho sabemos que los niños siempre tienen muchas infecciones respiratorias estacionales causadas, en su mayoría, por otros coronavirus, y podría ser que eso les haya dado a sus sistemas inmunes información suficiente para tratar con este coronavirus específico.

Todavía no tenemos una sola respuesta, pero este tipo de casos de estudio nos ayudan por supuesta a saber más sobre el coronavirus, pero también sobre el funcionamiento de nuestros cuerpos, en todas las etapas de la vida.

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