Un nuevo método para reciclar elementos de tierras raras

Un nuevo método para reciclar elementos de tierras raras

Un nuevo método que requiere menos químicos y utiliza lámparas y pantallas de televisión fue demostrado por KU Leuven, la Universidad Católica de Bélgica.

Los elementos de tierras raras provienen generalmente de China, esto causa que la cadena de suministros sea sensible a las tensiones geopolíticas de la zona. Por eso se han buscado maneras para reciclar los elementos ya existentes. Estos métodos han sido diversos, utilizando desde esperma de salmón hasta un líquido iónico, como el nuevo método propuesto por KU Leuven.

El método recicla el fósforo rojo, presente en las pantallas de televisión y las lámparas fluorescentes. El fósforo rojo contiene dos elementos de tierras raras que son muy útiles y que no han sido reciclados consistentemente en más de 40 años: El europio y el itrio.  El método tradicional para recuperar estos elementos involucra un ácido, ahora la nueva técnica sustituye este químico por un líquido iónico. Un fluido hecho de partículas con carga eléctrica y que tiene propiedades solventes orgánicas.

Además, en la mayor parte del mundo ya es obligatorio recolectar las lámparas para ser recicladas cuando su vida útil terminó. Todos ganan: Menos basura, menos químicos y más elementos de tierras raras disponibles. El proceso, también, requiere menos energía porque el líquido iónico ataca directamente el fósforo rojo y una vez que la reacción ha terminado el tritio y el europio son utilizables directamente, igual que el fluido.