Cómo observar la tensión del aire

Cómo observar la tensión del aire

Un curioso efecto óptico permite observar lo invisible.

¿Alguna vez han notado las aberraciones ópticas que causa el vapor? Robert Hooke fue el primero en percatarse de eso, pero nadie lo explicó hasta que llegó August Toepler y montó el primer sistema Schlieren. El nombre viene del alemán y significa “rayas”, y se refiere a los puntos no homogéneos de un material transparente que pueden parecer invisibles al ojo humano.  Después, en 1859, Léon Foucalt inventó el método conocido ahora como fotografía Schlieren.

El efecto y una breve explicación se muestran en este video de Harvard, publicado como parte de sus demostraciones para lecciones de ciencias naturales:

El principio básico requiere tomar luz de una fuente colimada, una fuente de luz cuyos rayos son paralelos entre sí, y proyectarla detrás del objeto por observar. Las pequeñas variaciones en el índice de refracción, la medida que determina que tan rápido se desplaza la luz por un medio, causan una distorsión en la luz colimada, un gráfico de sombras.

Una de las aplicaciones de esto es apreciar la variación en la densidad de un fluido, por ejemplo, en balística o en aeronáutica. Esto permite apreciar y modelar cómo se comprime el aire debajo de un ala a velocidades mach.

Una vez más, mediante la ciencia, podemos hacer visible lo que el ojo no ve.