Un poco sobre la Xbox 360

Un poco sobre la Xbox 360

La plataforma encargada de abrir la séptima generación de consolas tiene una larga historia que merece ser contada.

La consola con la que se inauguró la generación pasada y que ahora parece estar en sus últimos días de su época dorada.

La idea

Después del lanzamiento de la primera Xbox, Microsoft ya tenía en mente el desarrollo una nueva consola, por lo que comenzaron a observar detenidamente los movimientos de sus principales competidores y el comportamiento de los consumidores con la Xbox.

Si bien se trataba de una nueva plataforma y Microsoft apenas contaba unos años dentro de la industria del entretenimiento virtual, la consola se convirtió en un éxito de la noche a la mañana, aunque el público japonés simplemente no la aceptaba y Nintendo y Sony seguían estando muy adelante.

Desarrollo

Al equipo asignado para su creación fue llamado “Xbox Console Design Architecture Adrián” dirigido por Nick Baker.

El CPU fue desarrollado en colaboración con IBM, lo cual resultó en un procesador de tres núcleos a una velocidad de 3.2GHz llamado Xenon. Con la GPU, Microsoft firmó un acuerdo con ATI para crear la unidad que más adelante se conocería como “Xenos” y con la peculiaridad que fue de las primeras GPU en tener Shaders Unificadas.

La GPU Xenos a la izquierda y la CPU Xenon a la derecha. Este diseño, por su ubicación de componentes y bajo control de la temperatura, fue el causante de la mayoría de los problemas de calentamiento de las primeras consolas.

Diseño

La primera imagen filtrada, el cubo blanco fue el primer prototipo conocido de la consola.


La nueva consola de los de Redmond tenía que ser algo fresco y diferente, así que su principal objetivo fue hacer un diseño que fuera del agrado de los japoneses, ya que estos mismos reconocían que la primera Xbox era “una maquina grande y pesada que solo le gustaba a los americanos” y no era del agrado del público nipón. El equipo a cargo comparó el diseño de su consola con automóviles: la primera Xbox era una camioneta Hummer, grande y pesada; mientras que la próxima consola tenía que ser como un Porsche 911.

Porsche 911 “classic” su diseño fue punto de partida para la consola.
Microsoft tuvo que acudir a varias compañías de diseño alrededor del mundo. El diseño no tenía que ser demasiado chico pues causaría que la consola fuera ruidosa, pero tampoco podía ser tan grande como la primera, pues era uno de los puntos débiles de su diseño.

El prototipo de la foto que se filtró, pudo ser inspirada por la Nintendo GameCube.


Uno de los primeros prototipos proveniente de diseñadores japoneses.
La consola poco a poco fue tomando forma. Los bordes ondulados con la sensación de delgadez empezaron a aparecer para transmitir la sensación de equilibrio, pero al mismo tiempo el objetivo era entregar una máquina vanguardista. El modelo final no podía ser muy sencillo, pero tampoco atestado de componentes que lo hicieran caro y pesado. Fue así como, literalmente, los desarrolladores eligieron el punto medio.

El punto medio es el mejor.
El resultado final fue en un diseño muy llamativo y reconocible. Algo sencillo, pero que transmitía calidad; además, también se le agregó la capacidad de poder intercambiar su caratula, lo que apuntaba a convertir la experiencia en algo muy personal.

El control

Sin lugar a dudas, uno de los puntos más criticado de la primera Xbox fue su mando. El primer modelo era incomodo, pesado y los botones se encontraban ubicados en una posición bastante desfavorable. Ante este panorama, Microsoft lanzó una revisión a este modelo que logró redimir el aspecto tosco y desproporcionado del primer control.

Para la nueva consola se puso mucho más énfasis en la ergonomía del mando, lo que llevó a los arquitectos a experimentar con varios modelos. El resultado final tenía que ser lo suficientemente cómodo como para retener a los jugadores por horas sin ninguna molestia.

Solo un prototipo de control trípode.

Para el diseño final, Microsoft puso el control en las manos de jugadores para saber cuál de los prototipos era el indicado, y tras varias horas de prueba, el resultado fue uno de los controles más ergonómicos hasta ahora.

Anuncio y lanzamiento

El 12 de mayo del 2005 fue oficialmente anunciada la nueva Xbox 360 en exclusiva por MTV, donde también se dieron a conocer sus especificaciones técnicas y los modelos disponibles con sus respectivos precios.

El lanzamiento oficial de la Xbox 360 ocurrió el 22 de noviembre del 2005 en Estados Unidos, el 2 de diciembre en Europa y el día 10 del mismo mes en Japón. En los días subsecuentes llegó a varias regiones más en el resto del mundo.

Apenas unas horas después de su lanzamiento, la consola ya se había agotado por completo en Estados Unidos y Canadá, mientras que en Japón las ventas seguían siendo bajas.

La edición especial exclusiva para los desarrolladores de la consola nombrada “Launch Team Edition”, tenía impreso sobre la tapa de los puertos USB “I made this”, junto con una caratula personalizada con el Gamertarg del desarrollador.

Problemas técnicos

Significado de las luces cuando ocurre un error.
Al poco tiempo del lanzamiento de la Xbox 360 se empezó a reportar un alto índice de consolas defectuosas, situación que fue informada por varios sitios en la red. Squaretrade, un proveedor de garantías, estimo que el 23.7% de las consolas presentaba fallos, mientras que sitios como Game Informer llegaron a dar cifras del 54.2%.

Red Ring of Dead (RRoD)
La gran mayoría de las fallas se le atribuyó a tener la consola prendida durante extensos periodos de tiempo o ubicarla en lugares con poca ventilación. Posteriormente, se reveló que la causa del famoso “Red Ring of Dead” (Aro rojo de la muerte) era una soldadura que no era la adecuada para la consola, pues era libre de plomo y no resistía las altas temperaturas. La aplicación de dicho material se debido a una orden de la RoHS (Restriction of Hazardous Substances, la restricción de ciertas sustancias peligrosas en aparatos eléctricos).

“Valhalla”

El nombre que recibió el chip donde venían unificados CPU y GPU, a diferencia de la primera versión de la plataforma que tenía los dos componentes separados, fue Valhalla. El chip era más pequeño y ahorraba energía, pero también funcionaba a temperaturas más bajas, lo que ayudó a mitigar el problema del calentamiento de las pasadas versiones de la consola.

Valhalla

Blu-ray vs HD-DVD

Microsoft, como respuesta al nuevo formato de Sony, el Blu-ray, decidió usar el HD-DVD en la Xbox 360, pues creían que por contar con las siglas DVD sería más fácil de reconocer entre los consumidores y obtendría una mayor cantidad de éxito. Lamentablemente para los de Redmond, esto no fue así.

La diferencia de capacidades era notable, pues un HD-DVD de una capa tenía 15 GB mientras que un Blu-ray contaba con 25 GB y una velocidad de lectura mayor. Esta desventaja del formato utilizado por Microsoft, junto con los escasos títulos disponibles y el costo del accesorio, ocasionaron que el HD-DVD quedará en el olvido y sucumbiera ante el Blu-ray en la que se conoció como la “High definition optical disc format war”.

¿Cómo funciona Kinect?

Normalmente, las personas se imaginan que Kinect es solo una cámara que reconoce tu cuerpo, pero el dispositivo es más complicado que eso, pues es capaz incluso de escanear cuerpos 3D (lo que para una simple cámara sería imposible).

Kinect cuenta con una cámara RGB y dos sensores de profundidad o sensores infrarrojos, gracias a los cuales tiene prácticamente una visión estereoscópica. Además, dependiendo de hasta donde llegue a ser detectable la luz infrarroja (en términos más simples, lo más brillante está cerca y lo más oscuro lejos) Kinect fácilmente calcula la distancia de casi cualquier cosa en tu habitación. Junto con la cámara RGB se tiene una imagen con más detalle del entorno y de la persona, ya con los datos de los dos sensores y la cámara es posible el reconocimiento de tu cuerpo y extremidades de forma fácil.

Visión infrarroja de Kinect, “lo más brillante está cerca y lo oscuro lejos”, Kinect lo traduce como la imagen a la derecha, el rango de color es blanco-cerca y azul-lejos junto con el negro que pone el contorno a los objetos.

Legado

A pesar de ser una división de videojuegos prácticamente reciente a comparación de sus competidoras, Microsoft ha logrado cosas notables en su paso por la industria: desde juegos exclusivos aclamados por la crítica como Halo (que ahora es pieza importante en la cultura de los videojuegos), hasta potenciar el concepto una consola de videojuegos conectada a internet (un concepto que se convertiría en una de las piezas más fundamentales en cualquiera plataforma). Si bien la aparición del Kinect prometía cambiar la forma en que jugamos, al final nunca se lograron capitalizar sus características y se quedó únicamente como un curioso añadido. No obstante, también le abrió las puertas a una nueva versión del dispositivo que se incluye en todas las Xbox One y que buscará reivindicarse en los próximos años.

Curiosidades

• Las luces alrededor del botón de encendido de la consola, que indican el número de jugadores, pueden cambiar de posición dependiendo si la consola está colocada de forma vertical u horizontal.
• La mayoría de los juegos multiplataforma suelen verse mejor en Xbox 360, pues su arquitectura ya ha sido dominada y se toma como la plataforma central para el desarrollo de los juegos, mientras que al momento de portear juegos a PS3 es más difícil la optimización ya que es una arquitectura muy diferente que hasta hace unos años era difícil de dominar.
• Algunos consideran a la Xbox como la sucesora espiritual de la Dreamcast.

Links:
Core77
The Seattle Times
Icons: History of Xbox 360 Design
CHW