La NASA espera obtener información valiosa cuando el cometa  A1 2013 se encuentre con el planeta Marte

La NASA espera obtener información valiosa cuando el cometa A1 2013 se encuentre con el planeta Marte

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4 satélites con sensores y cámaras, además de los exploradores Oportunity y Curiosity recolectarían información e imágenes al momento del encuentro de ambos astros.

El 19 de octubre de 2014, el cometa 2013 A1 pasará muy cerca de Marte. Se calcula que la distancia a la que se aproximará, estaría dentro de los 300 mil kilómetros, y posiblemente mucho más cerca, lo que quiere decir que las probabilidades de colisión no son del todo despreciables. En un primer cálculo, se definió la probabilidad de impacto en 1 sobre 2000. Un reporte actualizado con nuevos cálculos indica que la probabilidad sería de 1 sobre 8000.

Para el científico Don Yeomans del Programa de Objetos Cercanos a la Tierra de la NASA, esta probabilidad aunque pequeña, no debería minimizarse, puesto que, de ocurrir un impacto, el polvo generado impediría que los 3 satélites que observan marte y los exploradores Oportunity y Curiosity, ya no podrían tomar imágenes claras de Marte hasta que la contaminación se disipe, lo que podría tomar mucho tiempo, sin mencionar el daño irreversible que podrían sufrir los exploradores.

Michael Meyer, científico principal del Programa de Exploración de Marte, considera que de ocurrir el impacto, se presentaría una oportunidad de oro para la investigación espacial, ya que gran cantidad de material estelar sería dejado en la superficie del planeta (polvo, arena, agua, entre otros). Sería la ocasión de tomar muestras y una gran oportunidad de poder evaluar la influencia del impacto de un objeto espacial en el clima de Marte.

Por otro lado, Paul Chodas, colega de Yeomans, prefiere enfocarse en lo más probable. Según él, si existe una posibilidad sobre 1000 de que ocurra el impacto, quiere decir también de que existen 1999 posibilidades sobre 2000 de que no suceda nada.

Otro especialista en planetas, Jim Bell, imagina un escenario más optimista. El cometa 2013 A1 pasará muy cerca de Marte, lo suficiente como para que su cola entre en contacto con la atmósfera de Marte. Los 3 satélites artificiales que orbitan Marte (más un cuarto a venir) y los exploradores Oportunity y Curiosity, tomarían fotografías del evento. Los científicos de la NASA están muy interesados en saber cómo interactuará la atmósfera del cometa con la atmósfera de Marte.

Por otra parte, en estos momentos la NASA planea enviar en noviembre un cuarto satélite. Este satélite llamado MAVEN, portará un sensor magnético que permitiría comprender la dinámica de la atmósfera marciana. Marte a diferencia de la Tierra, no posee un campo magnético global. Esta magnetizado en “parches”, pequeñas zonas magnéticas distribuidas en todo el planeta de manera caótica. La llegada del cometa podría hacer que se manifiesten pequeñas y abundantes “aurora boreales” en Marte, cosa que los científicos de la NASA desean observar y estudiar detenidamente.

En estos momentos, la dificultad de la NASA para anticipar con precisión la posición del cometa cuando se acerque a Marte, se encuentra en el hecho de que el período de observación disponible para determinar la órbita es relativamente corto. La órbita calculada actual es todavía aproximada y la distancia nominal de acercamiento cambiará con las observaciones posteriores, lo que significa que a medida que el cometa 2013 A1 se acerque a Marte, se tendrán datos más precisos que permitirán predecir con mayor exactitud un eventual impacto. La NASA promete, actualizar regularmente el resultado de sus nuevos cálculos. Los mantendremos informados.

El siguiente es un extracto de un video publicado por la NASA sobre el cometa 2013 A1, su eventual impacto con el planeta Marte y las posibilidades que se presentan para la NASA.

Links:

Comet to Make Close Flyby of Red Planet in October 2014 (nasa.gov)

Comet 2013 A1: Rendezvous with Mars… (sluggerotoole.com)

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