Por qué se suspenden vuelos cuando hay erupciones volcánicas

Por qué se suspenden vuelos cuando hay erupciones volcánicas

(c) Francisco Negroni / Agencia Uno

Hoy se volvieron a suspender vuelos en Chile, Argentina y Uruguay, además de cerrarse el aeropuerto de Montevideo, a causa de la erupción volcánica en el Cordón Caulle en el sur de Chile. Aunque muchos podrían pensar que los vuelos se suspenden porque la ceniza no deja ver – lo que podría ser una posibilidad – la razón es otra.

De hecho, ya la habíamos comentado aquí cuando ocurrió la erupción del volcán Eyjafjallajökull en Islandia, que paralizó el transporte aéreo en Europa hace un año. Lo que sucede en definitiva es que la ceniza volcánica interfiere en el avión, pudiendo causar accidentes.

La ceniza contiene normalmente materiales vidriosos, como silicato de sodio, que se derriten a temperaturas entre 600 y 800 °C. Un motor de avión funciona sobre los 1.000 °C, lo que causa que estos materiales se derritan cuando se encuentran con ellos. El material pasa derretido hasta las turbinas, donde no hace calor sino que está frío. Eso hace que el material se solidifique sobre los álabes o aspas de la turbina y en otros lugares, pudiendo causar fallas y cambiar el paso del aire por la turbina.

Esta alteración en el flujo de los gases puede causar que el motor completo se detenga, como ocurrió en casos como el vuelo 9 de British Airways en 1982 o del vuelo KLM 867 en 1989, donde los motores de los aviones se detuvieron mientras estaban en pleno vuelo. El primero había atravesado una nube de ceniza volcánica del Monte Galunggung en Indonesia, mientras que el segundo voló a través de una nube de ceniza del volcán Redoubt en Alaska. Por suerte para los pasajeros de ambos vuelos, los motores pudieron volver a encenderse mientras el avión se caía, permitiendo aterrizajes de emergencia exitosos.

Detectar la nube de ceniza mientras se está volando es difícil porque no es simple diferenciarlas a simple vista de las nubes normales. La ceniza, además, se desplaza muy rápido y puede abarcar grandes distancias (de hecho en este momento hay rutas entre Argentina y Brasil se están siendo afectadas por la erupción en Chile).

Las unidades meteorológicas de los países están constantemente observando esta situación junto con las autoridades aeronáuticas, pero es de esperar que la situación de los vuelos se mantenga en alerta durante algunos días más mientras el volcán siga expulsando cosas a la atmósfera.

Links:
– LAN informa el estado de sus operaciones hacia/desde Argentina y Uruguay (LAN)
Aerolíneas prueban realizar vuelos pese a nube de ceniza volcánica (FayerWayer)