Descubren que las tormentas producen antimateria

Descubren que las tormentas producen antimateria

El telescopio Fermi, que capta radiaciones, descubrió positrones saliendo de una tormenta en África.

Las tormentas eléctricas son un fenómeno relativamente común que todos hemos visto alguna vez. Sin embargo, todavía hay muchas cosas de ellas que no sabemos ni comprendemos.

Ayer nos enteramos de que pueden ser más peligrosas de lo que uno cree, tras la muerte de cuatro personas en Argentina por que les cayó un rayo, incluyendo al masajista del Racing Club de Avellaneda, César Nardi.

Hoy, sabemos que además de lanzar rayos eléctricos hacia la tierra, también mandan rayos de antimateria hacia el espacio.

Los detectores de radiación gamma del telescopio espacial Fermi de la NASA captaron positrones saliendo de una tormenta en Namibia. Los positrones son las partículas contrarias a los electrones.

La materia normal está hecha de partículas subatómicas como electrones y protones. La antimateria está hecha de partículas opuestas: tienen la misma masa y spin, pero cargas y propiedades magnéticas opuestas.

“Este es un descubrimiento fundamental respecto de cómo funciona el planeta. La idea de que cualquier planeta que tiene tormentas eléctricas pueda crear antimateria y lanzarla al espacio es algo de la ciencia ficción. El que nuestro propio planeta lo esté haciendo es realmente sorprendente”, afirmó Steven Cummer, un investigador sobre rayos en la Universidad de Duke.

Rayos Gamma

Se sabe que las tormentas eléctricas crean grandes campos eléctricos, donde se generan los rayos. Los electrones en una zona de tormenta son acelerados por estos campos, alcanzando velocidades cercanas a la de la luz y emitiendo a raíz de esto rayos de alta energía a medida que rebotan contra los átomos y partículas con las que se encuentran en el camino. Esos rayos son rayos gamma.

Ahora se sabe que cuando un rayo gamma con la suficiente energía interactúa con los átomos del aire, la energía del rayo se convierte en materia, con un electron y un positrón.

Los científicos no se habrían sorprendido si hubiesen encontrado unos pocos positrones alrededor de un rayo gama, pero la cantidad encontrada por Fermi – unos 100.000 billones de positrones – es más de lo que imaginaban.

Lo que parece haber sucedido, dicen los científicos, es que el campo magnético de la Tierra hizo que los positrones se concentraran en un solo gran rayo, saliendo desde la Tierra hacia el espacio y chocando con Fermi, que orbita el planeta.

La Tierra es constantemente bombardeada por radiación del sol y de rayos cósmicos de los alrededores de la galaxia. Sin embargo, según los datos de Fermi la tormenta en Namibia estaba generando más radiación (en la forma de positrones y rayos gamma) que todo lo que recibe la atmósfera de la Tierra de todas las demás fuentes combinadas.

“Realmente no entendemos cómo funcionan muchos de los detalles de los rayos”, dijo Cummer. Pero descubrir que se genera antimateria “nos da una pista muy importante respecto de qué está pasando”.

Links:
Thunderstorms shoot antimatter beams into space (National Geographic)
NASA’S Fermi Catches Thunderstorms Hurling Antimatter Into Space (NASA)