(172) La compra de ATI por AMD - Parte II: El resurgir de AMD

(172) La compra de ATI por AMD - Parte II: El resurgir de AMD

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Luego de adquirir ATI, AMD pasó varios meses en crisis, pero a fines del 2007 se vislumbró un resurgir de la mano de sus chipsets, confirmado el 2008 con sus VGA y el 2009 con los Phenom II

Luego de una de las temporadas más difíciles que le tocó pasar a AMD; lentamente los vientos empiezan a soplar en otra dirección. Aquí la 2º y última parte de este artículo dedicado a la compra de ATI por AMD.

AMD 700 Series Chipsets/IGP: Un acierto

En noviembre del 2007 AMD lanzó sus primeros chipsets desarrollados expresamente por ellos y para su plataforma: los AMD 700 Series, chipsets que marcaron una diferencia frente a sus anteriores chips (los que en realidad eran viejos chipsets de ATI renombrados con la marca de AMD), tanto en términos de rendimiento como de estabilidad; constituyéndose por fin en una de las más populares opciones.

El 4 de marzo del 2008 AMD lanza su 1º generación de IGPs desarrollada completamente por ellos (en febrero del 2007 lanzó los IGP 690 Series, pero estos eran una versión evolucionada de los IGP ATI Xpress 200) la que combinaba un núcleo gráfico basado en el GPU Radeon HD 2400 (DirectX 10) con los exitosos chipsets AMD 700 Series, dando nacimiento a la plataforma con la que AMD había soñado poseer desde un principio, ganando popularidad en los sectores desktop y portátil. Y desplazando a los chipsets de Nvidia (los que posteriormente desaparecieron del mercado).

ATI Radeon HD 4000 Series: Un fuerte competidor

El 25 de junio del 2008, AMD lanzó sus Radeon HD 4000 Series (9 días después de que Nvidia lanzara sus Geforce 200 Series); GPUs que marcaron el regreso triunfal de AMD a las grandes ligas, con un rendimiento muy cercano a los GPU de Nvidia, pero a un costo muy inferior (forzó a Nvidia a reducir drásticamente sus precios), esta familia de GPUs se ganó la preferencia de los consumidores. En el campo profesional introdujo Stream 2.0 y apoyó al API GPGPU estándar OpenCL.

Tiempos de cambio: Adiós Hector Ruiz

El 17 de julio del 2008 Hector Ruiz luego de 8 años como CEO de AMD deja el cargo; 4 días después AMD anuncia a su nuevo CEO Dirk Meyer, quien casi de inmediato sacrifica a una de las áreas por la que muchos recordaban a ATI, en pos de enfocar sus esfuerzos en sus 3 mayores divisiones (CPUs, GPUs y chipsets).

AMD vende su división Digital TV: Adios TV Wonder y All in Wonder

El 25 de agosto del 2008 AMD vende su división DTV a Broadcom por $192.8 millones, en un esfuerzo por reducir costos. Su división DTV se encargaba de fabricar los chips Xilleon usados en muchos TV y dispositivos de video (AVIVO y UVD son también tecnologías derivadas de Xilleon), y los chips Theater (chips en los que se basaban las ATI TV Wonder y ATI All in Wonder originando el final de dichos productos).

AMD Phenom II/Athlon II: CPUs competitivos

En febrero del 2009 AMD lanza Phenom II, la actual familia de CPUs que es la evolución directa de los primeros Phenom, pero con mejoras enfocadas a mejorar su rendimiento y consumo, permitiéndole ofrecer CPUs más rentables que los viejos Phenom originales. Con estos CPU AMD empieza a recuperar terreno, pero de ninguna forma eran lo único que AMD tenía planeado, junto a ellos llegaron sus nuevos chipsets 785 Series (basados en el GPU Radeon HD 3430), los que mejoraban las capacidades gráficas de los anteriores 780g y 790gx.

ATI Radeon HD 5000 Series: 6 meses sin competencia

Lanzadas en setiembre del 2009, fueron los primeros GPU DirectX 11, y llegaron 6 meses antes que los de su rival, este producto es el que mayores beneficios le ha reportado a AMD, y con el que consiguió liderar en la participación del mercado de las GPU discretas. En el campo profesional (FireSream y FirePro) ofrecen mayor potencia GPGPU y bajos consumos (incluso soluciones fanless).

Apple nuevamente con gráficas ATI: La manzana vuelve a ser roja

Luego de cumplir casi 2 años usando gráficas e IGPs de Nvidia, Apple retorna a la lista de clientes de la división ATI de AMD, anunciando el 14 de octubre del 2009 la adquisición de 2 meses completos de producción de GPUs ATI Radeon HD 4850, en los siguientes meses Apple adopto otras GPUs de ATI como las Radeon HD 4650, posteriormente realizó una nueva compra masiva de GPUs Radeon HD 5750, y hace poco incorporó de serie los GPUs de ATI en sus nuevas iMac y Mac Pro.

Arreglo extrajudicial con Intel: Un camino con menos baches

Luego de un largo proceso judicial, el 12 de noviembre del 2009 Intel y AMD arreglan sus diferencias por un monto de $1250 millones el cual Intel abona a AMD por daños y perjuicios, Intel también abandona algunas de sus prácticas monopólicas; y muchas más de ellas llegan a su fin en un posterior nuevo arreglo extrajudicial entre Intel y la FTC.

AMD 800 Series Chipsets/IGP: Reforzando la plataforma

El 24 de febrero de este año AMD lanzó sus chipsets AMD 800 Series, con los cuales fortalece su plataforma para este año, ofreciendo mayor potencia gráfica y mayor rendimiento.

La "Fusion": Adiós ATI

A pesar de los pronósticos negativos de muchos analistas ante la compra de ATI por AMD (y vaya que casi tuvieron razón); el tiempo ha demostrado que si bien fue una decisión arriesgada y realizada quizá no en el mejor momento (una posterior compra en los tiempos de las HD 2000 con una ATI debilitada les hubiera sido más económica, o quién sabe si para ese entonces hubiese aparecido otro interesado por ATI como la propia Nvidia o Intel, nunca lo sabremos). Al final lo que importa son los resultados, y con ATI AMD ganó terreno tanto en el campo doméstico como en el sector profesional.

Para AMD, ATI cumplió su cometido y terminó por absorber la marca y consolidar a ambas con el nombre de AMD. Esta decisión obedece a la posición que ganó gracias a ATI, y a que los planes que AMD tuvo con la compra de ATI (la fusión CPU+GPU, una plataforma propia, y una poderosa arma con la cual competir contra Intel en el mercado HPC) son ahora una realidad (recientemente apreciamos demostraciones de sus CPU Fusion).

Panorama actual

AMD ha sabido mantenerse ante las adversidades, siendo una empresa que ha sido golpeada muchas veces pero ha sabido salir lo suficientemente librada como para poder seguir compitiendo, el haber comprado a ATI quizá significó la unión de las 2 segundas mejores empresas en sus respectivos rubros, pero ello también significó la unión de 2 empresas que sabían lidiar con las adversidades y salir adelante. Si bien el panorama actual de AMD está lejos de lucir “de ensueño”, no nos quedan dudas de que continuará representando una gran alternativa para los consumidores.

Que viene después

Prácticamente AMD ha revelado todo lo que podemos esperar de ella: Fusion (Bobcat, Zacate, Ontario, Llano y Orochi), Bulldozer (Zambezi, Interlagos y Valencia), y  sus GPU Radeon HD 6000 Series (Northern Islands), y en casi todos ellos vemos que tienen algo de ATI en su interior.

¿Qué hubiera pasado si AMD no compraba a ATI?

Algunas veces leí esa bizarra serie de comics: “What if?” y viendo lo que ha acontecido en la industria podríamos hacer una predicción de lo que hubiera sucedido si AMD no hubiese comprado a ATI. Tanto Phenom de AMD como las HD 2000 de ATI eran productos que tenían un desarrollo bastante avanzado, por lo que no hubieran cambiado demasiado, ni la forma como los recibió la industria, AMD se habría debilitado paulatinamente, y quizá no hubiera podido financiar la compra de una empresa del calibre de ATI.

Que hubiera ocurrido con AMD

Por su parte AMD, hubiera dedicado sus recursos a salir del problema del TLB, por lo que quizá habrían remediado ese problema con mayor prontitud, al no haber podido adquirir a Nvidia ni a ATI, quizá se hubiese decantado por SiS (VIA sería algo poco probable pues ya poseía plataforma completa) con la cual también hubiese conseguido su objetivo de una plataforma completa, pero difícilmente incursionaría en el mercado de gráficas discretas (Volari de XGI, la división gráfica de SiS, no podría haber competido ante las opciones de ATI y Nvidia de gamas media y alta, quizá si en la gama baja), por lo que es muy poco probable que AMD hubiese desarrollado algún IGP tan exitoso como el 690G y 780G, pero si soluciones de bajo consumo las que hubieran tenido popularidad en el sector portátil; SiS también posee tecnologías de reproducción de videos acelerados por hardware, por lo que quizá AMD ofrecería IGPs similares a los que ofrece Intel, con un rendimiento 3D por debajo de las opciones de ATI y Nvidia, pero con buenas características multimedia en comparación con las ofertas de Intel. SiS posee también divisiones de fabricación de módulos de memoria, chips de sonido, lan, wireless, por lo que es probable que AMD las hubiese usado en su plataforma. Fusion hubiese existido de todos modos, pero quizá no con la potencia gráfica que ofrece la versión que conocemos.

La actual AMD tendría una plataforma más débil en gráficos 3D, pero más completa en cuanto a conectividad (con chips lan y wireless propios) y multimedia (chips de audio propios), pero con pocas posibilidades en el futuro mercado HPC (tendría que verse forzada a una alianza con ATI o Nvidia o quizá ambas a fin de competir ante Intel Xeon + Knights Corner).

Que hubiera ocurrido con ATI

Para ATI, el tropezón sufrido con las HD 2000 no hubiera sido de gran impacto, teniendo en sus manos el suculento mercado de chipsets e IGP para la plataforma Intel; 690G/X1250 hubiese sido vendido sin inconvenientes para la plataforma Intel, y hubiera gozado de muy superiores ventas que las del 690G que conocemos, por lo que el éxito de sus futuros IGP basados en las HD 2000 quizá hubiera amenazado demasiado el mercado de chipsets Intel; lo más probable es que Intel le hubiese hecho lo mismo que a Nvidia quitándole la licencia para sus sockets paulatinamente.

ATI no habría dejado de lado al GPGPU (Brook+) que estrenó con sus Radeon X1000 Series (sin tener x86 sería su único camino), por lo que es muy probable que a esas alturas estuviese tan asentado como CUDA (el cual salió más de un año después que Brook+), al no haberse roto las relaciones que mantenían Intel y ATI sobre el desarrollo de Havok acelerado por GPU, es probable que hubiese salido antes que PhysX o en fechas muy cercanas. ATI Tampoco habría renunciado a su división Digital TV (Broadcom ofrece chips basados en Xilleon que adicionan la capacidad para reproducir video y flash acelerado por hardware en las plataformas Atom de Intel); por lo que hubiera ofrecido también IGPs para Atom, y también chips aceleradores similares basados en sus chips ATI Xilleon; al no poseer x86, lo más probable es que hubiese tomado el mismo camino que Nvidia aliándose con ARM, y fortaleciendo su plataforma GPGPU.

Que hubiera ocurrido con Nvidia

En cuanto a Nvidia, quizá nunca hubiese tenido acceso a la fabricación de IGPs para la plataforma Intel, por lo que enfocaría sus esfuerzos en la plataforma AMD, con la que si bien no mantendría una rivalidad en gráficas discretas de gamas medias y altas, si la habría en gamas bajas, chipsets e IGPs, sabiendo que en temas de consumo los chipsets de Nvidia nunca pudieron competir ante los de ATI, y sabiendo que en la plataforma Intel, los chipsets de SiS tenían el menor consumo (inferior que el de los chipsets de Intel y ATI), es de suponer que también superaría a Nvidia en dicho punto, pero no en rendimiento; por lo que veríamos una situación muy similar a la de Nvidia en la plataforma Intel antes de que le quitara la licencia para sus sockets. Quizá el camino evolutivo hubiese sido casi el mismo con AMD integrando el IGP y en Northbridge en sus CPU, haciendo menos rentable el negocio de los chipsets e IGPs.

Notas Finales

Ha sido un muy largo, difícil, y lleno de sacrificios el camino el que ha tenido que recorrer AMD para llegar a ser lo que es en la actualidad, su futuro ya no suena tan poco promisorio como en fechas cuando adquirió a ATI, actualmente se ve a una AMD más sólida que nunca, y quien sabe que rumbos tome en el futuro; nuevos vientos de cambio suenan en la industria del hardware ante los rumores de una posible compra que podría marcar un hito similar al que marcó la compra de ATI, pues de ser ciertos AMD (o Nvidia) podría terminar siendo adquirida por el gigante Oracle.