Revelan los secretos detrás de Apple A4

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El padre sería otro...

Die de Apple A4

Desde que Steve Jobs anunció en Enero la salida al mercado del iPad y que en su interior llevaría un procesador diseñado especialmente por Apple, los medios se han abocado a descubrir todos los aspectos que rodean al System-on-Chip (SoC) de la manzana.

Hasta el momento sólo sabíamos que se trata de una CPU+GPU de arquitectura ARM Cortex A8, que corre a 1 GHz y de proceso de fabricación en 45nm, pero en EETimes han hecho un interesante articulo que nos permite entender un poco mejor la naturaleza misma de A4, sus orígenes y hasta el futuro de Apple.

P.A Semi no sería el padre

Sabemos que la madre es Apple, y luego de que decidieron comprar a la compañía de diseños ARM, P.A Semi, era de esperar que ellos fueron los padres y responsables de éste chip personalizado. Ahora sabemos que Apple A4 y el chip de Samsung S5PC110 – usado en el próximo smartphone Galaxy S – son diseños casi hermanos, al menos a nivel de CPU.

Una inspección visual más cercana, nos demuestra que los núcleos de ambos chips son idénticos, siendo ambos una variante de la implementación “Hummingbird” Cortex A8 diseñada por Intrinsity. Si esta información es correcta, P.A Semi no tendría participación en Apple A4, e Intrinsity habría vendido el diseño tanto a Apple como a Samsung para que armen su propio SoC, luego Apple compra a Intrinsity en una movida que no debe gustar mucho a Samsung.

A4 tiene poco de “personalizado”

Al parecer, la idea que teníamos muchos de un chip totalmente personalizado por Apple para su plataforma de dispositivos móviles (iPhone 4, iPad) no sería tal. El análisis de EETimes revela que no existe una “personalización” a nivel de componentes individuales, y sólo serían “cambios” a un nivel más alto.

Luego de conocer la paternidad de los núcleos provistos por Intrinsity, ahora es tiempo de analizar los bloques que componen el die. Nuevamente nos encontramos con que A4 y S5PC110 son muy similares, y sólo difieren en el arreglo y mezcla de los bloques noncore como I/O y gráficos.

A4 es una evolución

Otro de los grandes mitos que rodean al chip de Apple, es su fecha de nacimiento. Desde el principio, todos pensamos que luego de adquirir a P.A Semi comenzó el proceso de dar pie y cabezas a un proyecto que Apple buscaba desde hace mucho tiempo, diseñar sus propios componentes de hardware.

La conclusión sobre los orígenes de Apple A4 apuntan a que P.A Semi no tuvo nada que ver con ello, y que Apple ya tenía experiencia previa con el diseño de procesadores. En otras palabras, el chip A4 es una evolución de S5PC110 y del chip Samsung alojado en el iPhone 3GS, agregando una serie de cambios a nivel de bloques en el núcleo, hecho por expertos que trabajaban en Cupertino desde hace tiempo.

Palabras al cierre. Todo lo que pensábamos de A4 está por los suelos, realmente el chip no es el inicio de una nueva era para Apple, sino que es el fruto de un deliberado movimiento por identificarse a sí mismos como diseñadores de hardware. No estamos frente a unos principiantes, Apple realmente quiere entrar de lleno en el diseño de procesadores ARM y empresas como P.A Semi son participes de sus logros.

Link: Apple’s A4 dissected, discussed…and tantalizing (EE Times)