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La NASA da por perdida a la sonda Phoenix

por

(cc) Corby Waste

El último intento realizado por la NASA para contactar a la sonda Mars Phoenix Lander no obtuvo ningún tipo de respuesta, por lo que la agencia estaría en condiciones de dar por finalizada definitivamente la misión de este pequeño robot en el planeta rojo.

Recordemos que en Noviembre de 2008 la sonda había dejado de transmitir información a la Tierra, debido a que no lograba cargar sus baterías ante la llegada del invierno marciano. Si bien su estructura no estaba diseñada para resistir las bajas temperaturas registradas durante el frío invierno de Marte (sobre todo considerando que Phoenix está instalado en el polo), los científicos e ingenieros mantenían ciertas esperanzas de que lograra sobrevivir ante tan duras condiciones climáticas.

La misión de la sonda se inició el día 4 de agosto de 2007, cuando fue lanzada desde la base de Cabo Cañaveral con destino a Marte. Su arribo a dicho planeta se produjo el 25 de mayo de 2008, dando inicio a su misión que originalmente debía durar tres meses.

La principal misión de la sonda era realizar prospecciones del subsuelo a diferentes profundidades, para lo cual contaba con un brazo robótico de 2,35 metros con la capacidad de realizar excavaciones de hasta medio metro de profundidad. Dicho brazo contaba con una cámara denominada RAC (Robotic Arm Camera), con la que se podían tomar imágenes cercanas del suelo en la zona de aterrizaje. De igual manera servía de guía para que los científicos pudieran elegir y comprobar las tomas de las muestras del suelo.

Hielo

Durante el aterrizaje de la sonda, la fuerza del viento generado por una de sus turbinas dejó al descubierto una capa de hielo, transformándose en uno de los primeros hallazgos realizados durante su misión. La confirmación definitiva de la existencia de agua en el planeta se produjo el 20 de junio de ese año, luego que la pala del brazo robótico cavara una pequeña zanja en el suelo, dejando al descubierto una capa de hielo que validó las sospechas de la existencia de este vital líquido en el planeta.

Los análisis de las primeras muestras del suelo marciano llevaron a los científicos a concluir que en Marte estaban dadas las condiciones para que la vida se desarrollara, aunque aún no ha sido posible confirmar si esta se desarrolló en épocas pasadas.

Unos meses más tarde un instrumento láser a bordo de la sonda detectó la caída de nieve desde las nubes presentes en el cielo del planeta, logrando confirmar que esta se vaporizó antes de caer al suelo.

Si bien el trabajo de la sonda Phoenix en Marte ha concluido de manera exitosa, el trabajo científico asociado a sus descubrimientos continuará por varios años más.

Mars Phoenix se destacó también por ser un robot twittero. Estas son algunas de sus frases memorables:

  • Aterricé!!!!!!!!!!!!! (25 de mayo de 2008)
  • Estoy sentado en una superficie muy plana aquí. Hay pequeñas piedras alrededor de mis pies. El horizonte es plano y se ve perfecto para excavar!!! (25 de mayo de 2008)
  • Están listos para celebrar? Bueno, prepárense: tenemos HIELO!!!! Sí, HIELO, *HIELO DE AGUA* en Marte! El mejor día! (19 de junio de 2008)
  • Esto se siente como rasguñar una pizarra. Estoy practicando métodos para rasguñar el hielo y recolectar muestras en la pala http://is.gd/lFa (8 de julio de 2008)
  • Está un poco tormentoso hoy. No estoy seguro de si son nubes de polvo o de hielo, pero el cielo está más oscuro y llega menos sol a mis paneles (28 de octubre de 2008)
  • 01010100 01110010 01101001 01110101 01101101 01110000 01101000 <3  (10 de Noviembre de 2008)

Links:
– No Peep from Phoenix in Third Odyssey Listening Stint (JPL)
– Long-Silent Mars Lander Appears to Be Officially Lost (Space)