La hora de la verdad para AMD

La hora de la verdad para AMD

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Luego de un año débil financieramente, AMD puso la guinda de la torta con un lanzamiento aun más débil. Hoy le toco dar la cara con los dueños de la compañía y sus representantes, los accionistas, y como era de esperarse hablo más que nunca. A continuación el futuro de AMD de acuerdo a quienes lo manejan.

 

Tecnología Productiva

El mensaje clave de la presentación de AMD fue, “No necesitamos el procesador más rápido para ser competitivos”, y  esto sin duda es verdad. Intel durante muchos años estuvo lejos de tener un producto superior a AMD, y muy bien le fue financieramente. Esto puede no ser “cool” entre los entusiastas, pero mientras una compañía venda y tenga utilidades, el factor “Steve Jobs” poco importa. Sin embargo, en el mundo de los semiconductores, para competir con un producto de menor rendimiento, se necesita de tecnología de manufactura. Recién hace algunas semanas, AMD logro migrar toda su producción a 65nm, quedando un paso atrás de su rival Intel, en este apartado. Con un procesador fabricado en 65nm, es muy complejo competir en precios con un producto que no solo es más barato de fabricar como la linea de Intel, sino que es superior en rendimiento. 

Sin embargo el futuro a mediano y largo plazo no se ve tan mal. Junto a su superamigo™, IBM, ya están desarrollando tecnología en 45nm y se espera que durante el segundo trimestre del 2008, comiencen a despachar procesadores de tres y cuatro núcleos en este proceso productivo. Esto quiere decir, que recibirán a Nehalem, la próxima micro-arquitectura de Intel, con un producto que podrá tener un nivel de costos muy cercano, a la par o incluso menor al de su rival. Así mismo, junto a este nuevo proceso productivo, sus procesadores debiesen de tener un menor consumo e incluso aumentar frecuencias. Porque si bien Phenom hoy no es un procesador atractivo, la arquitectura no es del todo deficiente, lo único que AMD necesita es lograr frecuencias decentes, rendimientos productivos favorables y disminuir consumo. Con un producto que cumpla con estas características, puede incluso que AMD este en ventaja.

Porque si recordamos, Nehalem se trata de un procesador de cuatro núcleos monolítico, una técnica de la cual hoy Intel no tiene mayor experiencia que dentro de laboratorios, y en la cual AMD ya tendrá prácticamente un año de experiencia empírica en ello. En pocas palabras, AMD despide en igualdad de condiciones – excepto rendimiento por MHz – a la micro-arquitectura Core, y recibe un procesador drasticamente nuevo como Nehalem, el cual trae una serie de variables, que entrando en el campo de la especulación, podrían no hacer del todo sencillo su fabricación: controlador de memoria integrado y cuatro núcleos de forma nativa. Por ende en el mejor de los casos, si Intel no logra poner en camino del todo su futuro procesador, AMD puede estar comparativa en una mejor posición. En el caso teórico que Nehalem no fuese del todo sencillo de fabricar y que Intel se encontrara con problemas, ¿porque irían a lanzarlo? La razón es sencilla y es porque históricamente la firma azul, sin importar si su producto sea bueno o malo, ha cumplido con sus roadmaps, basta recordar el Pentium 4 Willamette, el Pentium 4 Prescott, sus memorias TurboCache, sus gráficos integrados, ¿debo continuar?. Porque Intel es una compañía tan transparente con sus planes futuros, que de no cumplirlos, los analistas y por ende accionistas se verían bastante defraudados, y a la hora de elegir entre defraudar espinillentos jugadores de Counter Strike o a los corbatas de Wallstreet y sus BlackBerries, creanme que elegirán a los primeros. Esto es como en el fútbol, cuando un equipo de segunda se encuentra con el Barcelona FC, solo debe intentar hacer su mejor partido, ser disciplinado y esperar el error de su contrincante.

En la actualidad IBM y AMD ya están experimentando con chips de SRAM en 32nm, esto no es más que el primer paso en el desarrollo de esta nueva tecnología, algo que puede sonar menor, pero que entre los ingenieros significa a lo menos abrir un par de botellas de vino espumante de California. Esto los pone solo tres meses detrás de Intel en la carrera por los 32nm y en un avance como este, un trimestre no es demasiado tiempo. Todo puede pasar, y tanto AMD como Intel, e incluso TSMC – uno de los aliados de los verdes – podría ser el primero en perfeccionar unidades comerciales en este proceso. Dejando de lado los productos, esto seria un gran golpe para Intel, que a lo largo de los años se ha posicionado como la fundición de mayor vanguardia a nivel mundial, con las ventajas que esto trae (ser quien manda en niveles de precios). Por lo tanto y si bien hoy AMD esta en 65nm e Intel en 45nm, el próximo año ya debiese achicarse la brecha y es posible que veamos productos en 32nm en el mismo marco temporal.

Modelo de negocios

Desde la compra de ATi por parte de los verdes, todo apunta hacia un modelo de negocios enfocado en las plataformas. Vender no solo un procesador, sino ademas un chipset y ojala todo lo que un computador trae consigo. Esto permite que por cada computador vendido, sus ingresos promedios sean mayores, su margen sea menor, lo que permite fijar un precio más atractivo. Porque claro, si yo vendo un procesador a 10 y tengo un margen del 30%, gano 3, pero si vendo un procesador junto a un chipset a 20, y tengo un margen de 20%, gano 4, lo cual me permite que mis utilidades sean mayores, mis precios menores, y de este modo, más clientes estén interesados en mi producto.

El mercado de las plataformas es algo sumamente importante en el mundo de los OEMs, los grandes ensambladores de equipos. Estos siempre preferirán por asuntos de inventario, costos, compatibilidad y relaciones comerciales, ofrecer un equipo con el menor numero de proveedores posibles.  Esto es lo que los gringos llaman, “one stop shopping”, y trae importantes implicancias en costos de todo tipo para los ensambladores. Por otro lado, es mucho más probable que un proveedor – en este caso AMD – haga un buen descuento al comprar más de un componente por computador que al hacer una compra única, y si hay algo que a los ejecutivos de HP, Dell y Apple, les gusta más que el golf y el Segway Polo, son los descuentos, y no particularmente en los productos que ellos venden .

El plan financiero de AMD es cerrar el actual trimestre con perdidas, proporcionales a sus ingresos, menores a las “obtenidas” durante los últimos tres trimestres. La meta durante el próximo año es ser rentable, y a lo que apunta en un periodo de entre 3 y 5 años, es tener utilidades – antes de impuestos – entorno al 18 y 24%. Lo cual nos entrega un mensaje criptico que dice, “Hoy perderemos menos, mañana sobreviviremos y esperamos que durante la primera mitad de la próxima década seamos una compañía muy rentable”. Cabe aclarar sin embargo, que esta proyección no deja de ser sumamente arbitraria, recuerden que hablamos de la industria de la tecnología y peor aun de semiconductores, donde hacer proyecciones financieras a tres, cuatro o cinco años, no es más elegante que la “ciencia” de la opinología.

Conclusión

Si hay algo que rescatar de este día de los analistas de AMD, es la altura de miras con la cual la compañ
ía de Sunnyvale toma su situación actual. A diferencia de lo que podrían haber anunciado, tienen un plan cauteloso para salir del embrollo actual y retomar un camino saludable. Debemos recalcar, y tal como ellos lo hacen en sus ultima diapositiva, que se trata de proyecciones, que pueden no cumplirse, pero al menos esta claro que saben muy bien donde están ahora, y lo que deben hacer. El punto clave esta en los factores productivos, y haciendo un paralelo con la industria automotriz, los autos Toyota pueden no ser los más lujosos o más rápidos, sin embargo son quienes más dinero ganan, y al final del día, no hablamos de organizaciones de beneficencia. 

Puede no ser altamente atractivo el hecho que no veremos un procesador AMD sumamente rapido, sin embargo seamos realistas, Intel es un titan 35 veces más grande que AMD. Lo único que debemos agradecer es el hecho que hay gente detrás de AMD que planea mantener la compañía a flote, y mientras Intel tenga una competencia, veremos un desarrollo de tecnologías de vanguardia. La competencia es lo que motiva la innovación, y no se ustedes, pero al menos a mi, me da igual si el procesador de mi computador es verde o azul, lo que me excita es el hecho de saber que el que tendré mañana sera más rápido y podre hacer más y mejores cosas que con el que tengo hoy.

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