Hablemos de Fuentes de Poder

Hablemos de Fuentes de Poder

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Durante nuestra estadia en Taiwan, tuvimos la oportunidad de sentarnos a conversar con la gente de Topower, uno de los pocos fabricantes de fuentes de poder de alto desempeño. Junto a sus ingenieros divagamos respecto a la importancia de una buena fuente de poder, el alto consumo de los actuales computadores y las falencias en certificaciones por parte de NVIDIA y ATI.

Fabricantes de Fuentes de Poder

Actualmente existen variadas empresas que comercializan fuentes de poder para equipos de alto rendimiento. Algunos ya bastante famososos como OCZ, Thermaltake, Zalman y Vantec y por otro lado nuevos actores en esta disciplina como Mushkin y Corsair. Como pueden ver hay un patron en estos actores y es que aquellos que se dedican a fabricar memorias o sistemas de refrigeracion inevitablemente se ven atraidos por este mercado que cada dia mueve mas dinero.

Sin embargo cabe preguntarse, ¿sera rentable montar una fabrica de fuentes de poder para lograr dos o tres modelos? La respuesta generalmente es no, es por esto que los actores que antes mencionamos encargan a empresas dedicadas exclusivamente a estos menesteres fabricar sus productos de acuerdo a sus especificaciones, diseños o incluso como el proveedor estime conveniente.

Entonces se preguntaran, ¿quienes son los reales fabricantes de fuentes de poder?. Hoy en dia hay cuatro actores importantes (en fuentes de alta calidad) y estos son FSP, Tagan, Topower y Antec. Los tres primeros estan luchando por inflar su marca, unos con mas suerte que otros, y de este modo poder marginar un extra por el renombre. El ultimo Antec, ya es un viejo conocido y su nombre le suena a todo el mundo, aun asi fabrican fuentes para terceros de igual forma. Hoy por hoy una fuente Thermaltake por ejemplo, puede estar fabricada por culaquiera de estos actores y tu no tienes por que saberlo.

Es por esto que decidimos sentarnos a conversar con la gente que pone las manos en los fierros y llegar a algunas interesantes conclusiones.

El factor doble linea

Con los tiempos que corren, de tarjetas graficas poderosas y muy hambrientas de energia, los fabricantes de fuentes de poder han decidido procrear productos con mas de una linea de 12 volts. El estandar actual es de dos lineas de 12 volts con entre 16 y 22A (amperes), siendo lo tipico 18 o 19. De este modo una de las lineas de voltaje se encarga de la placa madre y procesador, mientras la segunda se encarga de alimentar la tarjeta grafica y el resto de los componentes (opticos y almacenamiento). Sin embargo nos podemos encontrar con problemas al ocupar sistemas con mas de una tarjeta grafica, como CrossFire o SLI.

Cuando hicimos el review de las X1900XT en modo CrossFire, nos enfrentamos a diversos retos, entre ellos que nuestra fuente de poder Antec TrueControl 2.0 de dos lineas de 12v con 19A cada una no pudo contra estos dos mounstros. Sin embargo al utilizar el mismo modelo en su version anterior que trae solo una linea de 12v con 36A no tuvimos problemas. ¿A que se debe esto? Al tener solo 19A dedicados a las tarjetas graficas estas se vieron limitadas a funcionar solo a un tope de potencia y al ser sobre exigidas el sistema simplemente se reiniciaria. Sin embargo al utilizar 36A combinados para todo el computador, tenemos un excedente que el procesador y placa madre no ocupan, que son destinados a las tarjetas graficas.

Por lo tanto si tienes una plataforma con dos tarjetas graficas tope de linea, es recomendable utilizar una fuente de poder con tres o mas lineas o simplemente apegarse al viejo modelo de una linea de 12v poderosa. Pero esta no es la unica solucion, hoy por hoy variadas empresas estan ofreciendo fuentes de poder pequeñas e incluso instalables en bahias de 5.25″ dedicadas exclusivamente a alimentar las tarjetas graficas.

TopPower TopForce

Certificaciones

Con el boom de los sistemas con dos o mas tarjetas graficas, los fabricantes de procesadores graficos se han visto en la necesidad de certificar ciertos productos para funcionar a la perfeccion con estas configuraciones. Es asi como ATI y NVIDIA han creado sus certificaciones SLI y CrossFire respectivamente. El primero en empezar fue NVIDIA, sin embargo en un principio su certificacion atentaba gravemente contra el bolsillo de los fabricantes ya que costaba cerca de medio millon de dolares. Esto se debia principalmente a que todas las fuentes de poder de calidad y alto desempeño podian con estos menesteres, y la pegatina SLI Certified no pasaba de ser un premio al honor que eventualmente le daria un valor agregado al producto en cuestion. Sin embargo con la salida de tarjetas graficas mas poderosas (la familia Geforce 7000), NVIDIA vio que no todas las fuentes de poder eran capaces de alimentarlas sin problemas. Ante el riesgo de que su producto se viera pasado a llevar por estos problemas, decidio bajar el precio de la certificacion al costo real de esta y poner mas enfasis en una certificacion correcta.

Un prototipo de Topower
Un filtro para disminuir ruido en la corriente

Mas al norte, en Canada, ATI comenzaba sus procesos de certificacion tanto para placas madres como para fuentes de poder. Con un valor bastante bajo (U$500, similar al actual de NVIDIA), ATI certifico cuanta fuente de poder viera ante sus ojos, con plataformas de pruebas muy lejanas a la realidad. La plataforma de pruebas de ATI consistia en dos tarjetas graficas tope de linea, procesador tope de linea y un disco duro. Eso es bastante lejano de la realidad de un ser humano que gasta una millonada en tarjetas de video y procesador, generalmente esta raza tambien desea poner dos, tres, cuatro o cuantos discos duros pueda enganchar en su placa madre o gabinete.

Un disco duro no consume mucha energia, pero el problema no radica ahi. Si certificas una fuente de poder que pasa sin holgura las pruebas, al instalar dos o tres discos duros extra estaras forzando la fuente de poder. Puede que esto no traiga de la mano inestabilidades, pero si un grave problema a largo plazo, el daño de los discos duros. Al exigir una sobralimentacion a una fuente de poder, esta puede presentar fuertes variaciones en el voltaje, con estas variaciones el motor del disco duro no puede girar a una velocidad constante y a largo plazo uno o mas de estos puede fallar. Fue ahi donde los fabricantes de discos duros tocaron la puerta de ATI para encararlos porque muchos de sus productos llegaban de vuelta por garantia y gran parte de estos estaban instalados en plataformas CrossFire. Fue en ese momento que los fabricantes de fuentes de poder fueron llamados a la matriz de ATI en Canada, para que ellos mismos le enseñaran a sus ingenieros como debia ser una buena certificacion de fuente de poder.

Osciloscopio midiendo fluctuaciones

¿Donde llegaremos?

Con la salida de equipos cada vez mas poderosos los fabricantes de fuentes de poder tienen que extremar sus esfuerzos en entregar productos que puedan dar soporte a estas nuevas tecnologias. Si bien los grandes detras de los procesadores ya se estan esmerando en crear productos enfocados en el bajo consumo, en la arena de las tarjetas graficas esto aun no sucede. El mercado nos esta entregando poco a poco nuevas soluciones, fuentes de poder independientes para tarjetas graficas y fuentes de poder cada vez mas poderosas con hasta cuatro lineas de 12v (la linea de voltaje mas importante de un sistema actual). Solo depende de los clientes finales cual sera la solucion aceptada y convertida en un estandar, por lo pronto solo queda sentarse y esperar.