Un nicho nace o se hace?

Un nicho nace o se hace?

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Un artículo sobre los UMPC, el nuevo formato ultraportátil que pretende ubicarse en un segmento intermedio entre una PDA y un TabletPC ultraligero. Es una apuesta arriesgada intentando introducir un producto que nadie ha pedido y aunque a simple vista se ve atractivo, parece tener todavía muchas aristas por resolver.

Quiero uno, pero para qué?

Mi mujer me contaba que cuando niña nunca fué de esos crí­os llorones que la mamá arrastra por el supermercado entre chillidos y pataleos. Ella anhelaba cosas, sí­, pero nunca tuvo el mal gusto de ponerse pedigüeña y de hecho guardaba para sí­ todos los caprichos que otros niños chillan en público. En silencio, desde el asiento del carrito, iba mirando juguetes y dulces, y cuando nadie la escuchaba iba indicando las cosas y murmurando: “quiero eso, eso, eso y eso”.

Con el tiempo, creo que la entiendo perfectamente porque cada vez que abro PC Magazine pienso: “quiero eso, eso y eso y también eso”. De todos esos artefactos, creo que no hay nada que realmente necesite salvo, claro, por el datashow, miren que la pared blanca de la manzarda se ve algo pelada. Pero hablando en serio, ni siquiera la revista es necesaria, y cuando me suscribí­ sólo lo hice porque pensé que pagar sólo el enví­o era una buena inversión. Ahora, también es verdad que nadie pagarí­a 6 dolares por una revista tan mala pero entiéndanme, yo no estoy pagando por la revista sino sólo por el enví­o!

Entonces, qué ocurre con Origami o UMPC? Tiene buen aspecto y lo quiero desesperadamente, pero alguien en el mundo lo necesita? Yo, al menos, no.

Dime pa que sirve y te diré quien lo compra

Hay veces en que siento que mi misión como reportero Tech está sobrevalorada, porque a menudo explico como gran perla de sabidurí­a cosas que cualquiera debiera ser capaz de averiguar por sí­ mismos. Pero mientras haya flojos y mis bromas sean tragables, tendré pega.
En esta ocasión, tengo que ser obvio y partir diciendo que un UMPC es un pequeño PC mucho más portátil que cualquier notebook, pero también mucho más potente que cualquier smartphone o PDA que sin ir más lejos, ofrece el uso de Windows XP Tablet PC Edition, algo que ni el PDA más potente puede (o quiere) ofrecer.

Las caracterí­sticas del UMPC lo hacen apto para su uso en condiciones en las cuales un notebook, por liviano y portátil que sea, francamente serí­a un estorbo. No tiempre tenemos espacio para un notebook convencional y hasta los tablet PC son, en general, demasiado grandes y pesados como para sostenerlos con una mano y manejarlos con la otra, sin mencionar que la implementación táctil de estos nunca ha sido realmente satisfactoria y sus pantallas son una broma al lado de la presición de una pantalla de PDA. Finalmente, a menos que seas rapero un tablet PC no cabe en el bolsillo del pantalón y aunque nadie se ha muerto por llevar una mochila, cuenta como otra gracia de UMPC contra los notebooks más ultraportátiles.

Ultraportátil, algo que sólo UMPC puede ofrecer.. o no?

Tenemos, entonces, que frente a cualquier notebook del mundo, UMPC ofrece algo que antes no se ofrecí­a: ultraportabilidad. Pero… qué tan cierto es eso? Es más portátil que el más portátil de los laptops, pero no es más portátil que un PDA or Smartphone. Ok, convengamos en que por completo y poderoso que sea un PDA, no hay ninguno que corra windows XP y pueda recibir e instalar programas de windows. Pero vamos más allá, porque aunque UMPC efectivamente parezca un genuino peldaño que antes no existí­a, ya en diciembre del 2004 les contamos sobre el OQO, el PC X86 más pequeño del mundo. Por desgracia esa noticia se perdió durante el Primer Impacto.

El OQO ofrece una pantalla más pequeña que el UMPC, 5″ en vez de 7. Pero a cambio tiene un teclado qwerty que se desliza hasta volverse indetectable en caso de que no lo necesites en un momento. El precio de lista del OQO 01+ fué de 2.000 dólares, pero en pocos meses ha caí­do a 1500. Sigue siendo caro incluso ofreciendo USB 1.1, bluetooth, red 802.11b y micrófono incorporado. (Dicen que la pantalla táctil es inexacta y que la potencia del CPU Crusoe de 1 Ghz es pocaza)

Comentario al márgen, si la fiebre de “no importa la potencia sino el consumo” se hubiera desatado hace un par de años, Transmeta contarí­a otra historia. Como dije antes el OQO usa un Transmeta Crusoe de 1Ghz. pero algo me dice que este aparato no será boom de ventas, y que Transmeta probablemente no se movió a tiempo para surfear la ola del UMPC.

OK, dejando de lado el OQO y Transmeta, hay otro producto, llamado DualCor que es similar al OQO en cuanto a dimensiones, pero que esconde un hí­brido que por su sola extravagancia es una maravilla de la electrónica de consumo.

El dualcore es más dual que lo que parece. Por un lado tiene un CPU un VIA C7M de 1.5Ghz y que tiene 1Gb de memoria DDR2 y 4GB en disco duro. Por otro lado, también contiene un procesador Xscale con memoria exclusiva de 128Mb más 1GB de memoria flash que aloja las aplicaciones de Microsoft”s Windows Mobile 5.0 Pocket PC Phone OS. Este no es un PC con funciones de PDA, ni un PDA con aplicaciones de PC. Es las dos cosas y por eso vale… er.. vale, bueno, nadie sabe cuanto valdrá pero dejémoslo en harto.

En la comparativa, no tenemos imágenes del UMPC junto a otros dispositivos, pero sí­ tenemos del OQO. Abajo tenemos al OQO y a una Dell AXim X50v encima de un Fujistu P1510D tablet PC.

Digamos que un UMPC, con pantalla de 7″ más un reborde de un par de centí­metros por lado, tiene una diagonal de 21 cm, osea más de un 50% de exceso sobre un OQO. Podemos decir que es el punto medio entre el OQO y el tablet donde se apoya.

Habiendo visto el OQO y el DualCore, lo que me queda en cuanto a competidores es presentarles el Sony Vaio U750.

Ya que estamos con el concepto de “tamaño intermedio” les cuento que pese a que la pantalla de un Vaio U750 es de 5″ como la del OQO, el tamaño total, gracias al reborde, es de 17 cm, a medio camino entre éste y un UMPC. Para lo que nos importa, el U70 vale como 2700 dólares pero hay que concederle que incluye docking station, un teclado plegable USB, y tiene muchas cosas que la UMPC no tiene como puertos RJ45, IEEE 1394, VGA y lector incorporado de tarjetas Memory Stick y Compact Flash. Suena bien, pero les contaré que el U750 lleva dos años en el mercado y ha vendido menos que el disco de Barticiotto.

En resumen, el UMPC ofrece algo que al menos 3 dispositivos ofrecen, y como les conté, ninguno de ellos ha sido éxito de ventas. ¿í?ltraportátil? Sí­, pero no es único en el mundo.

Dejémoslo en tonces en últraportátil a precio razonable pero qué es razonable? La gente puede pagar 500 dolares por un Ipod así que definitivamente pagaría eso y más por un UMPC. Pero ¿pagaría el doble? La verdad es que no tenemos un precio definitivo para el UMPC y no es tarde como para que logren rebajarlo antes de que salga a las vitrinas. Lo importante es que mientras los tres dispositivos que mencioné se enfocan en tamaño y atractivo, el UMPC apunta a otra cosa: ventas, ventas por volumen. Si le resulta y se generan las famosas economías de escala, al menos en precio puede destrozar a OQO, Dualcore y Vaio U750.

Otro factor que convierte a un juguete portátil en un ultraportátil es el tema del consumo. La existencia del pentium M ha permitido que actualmente existan productos que con el P4 Mobile hubieran durado encendidos menos del tiempo que demora bootear windows. Lo hubieran hecho con mucha potencia, sí, pero de poco sirve la potencia cuando no tienes un enchufe cerca para sostenerla. Así y todo, un Pentium M no es todo lo ahorrarivo que se necesita y escuché que en Cebit los demos en que UMPC reproducía una película no alcanzaron a llegar al final porque la batería duró menos de dos horas. Por si alguno tuvo la mala suerte de probar el UMPC viendo el Episodio 3 y quedó colgado, le cuento el final: (spoiler) Anakin se convierte en Darth Vader.

Sigamos: más usable que un PDA

Contar con Windows XP Tablet PC Edition convierte al UMPC en un PC hecho y derecho. Ni el PDA más poderoso puede decir lo mismo porque aunque Windows Mobile o el célebre Palm OS se enfocaban en lograr mucho con poco, hay cosas que no puedes hacer con un PDA. Simplemente no puedes instalar programas de windows en un PDA y en UMPC sí puedes… pero puedes usarlos bien?

Veámoslo de esta manera. UMPC no tiene teclado. Puedes conectar uno pero un UMPC con teclado se conviete de inmediato en un PC con pantalla chica: pierde todo el encanto. Pero para qué nos hacemos problemas, porque para eso está la pantalla táctil o no? Bueno, para ser sinceros, este OS no está todo lo optimizado para el uso “tablet” como el nombre sugiere. En el fondo no tenemos a mano ninguna aplicación diseñada de cero para el uso con pantalla y stylo como sí tenemos en una PDA, sino la montonera de programas usuales en windows sólo que ahora puedes “pincharlos” con el stylo o con el dedo si es que tienes uñas largas. Digamos en su defensa que el UMPC tiene un “program launcher” que lo convierte en un PDA. Mentira, en realidad es una de las gracias de Windows Vista que no he visto pero me tinca similar a esos docks de programas. En todo caso, volviendo a Vista, dicen que ese OS sí tiene características que aumentarán en extremo la usabilidad de un UMPC. Habrá que verlo en acción.

A todo esto, en TGDaily se hacen una pregunta válida: cuando aparezca Windows Vista, qué tan peludo será instalarlo en un artefacto sin lector de CD? Alguien ha instalado Windows día Wi-FI ? Y en ese caso, hay que pagar por la licencia del UMPC y además por la del PC que actúa como deployer?

Quedamos entonces en que pese a que en primera instancia las dificultades del UMPC para asimilarse a un PC normal pareciera ser la pequeña pantalla, la verdad es que uno puede hacer el esfuerzo de mirar más de cerca y acostumbrarse a ella. Respecto a la dificultad de usar con stylo un OS que no está pensado para ello es… complejo.

Pero ataquemos las aplicaciones que un PDA nunca podrá imitar porque navegadores, procesadores de texto, clientes de correo y agendas existen para todos los OS y es cosa de acostumbrarse a uno que le saque el jugo a tu dispositivo. Supondremos que UMPC tendrá lo propio alguna vez y será choriflai. Sin embargo lo que un PDA no puede portear ni aunque se esmere son los juegos. No basta ofrecer un programa que cumpla las mismas funciones que Doom 3, tienes que ofrecer el mismísimo doom 3 o agachar el moño. Los PDA no pueden y en cambio UMPC… tampoco. Qué creías que tenía una 7800Go incorporada?

No todo está perdido. Según dijo Bill Mitchell, Vicepresidente corporativo de Microsoft’s Windows Mobile Platforms Division, UMPC incluye un juego increíblemente adictivo e ingenioso: sudoku. A los que conozcan sudoku no tengo que explicarles nada. A los que no, es un juego realmente complejo que puede ser infinitamente desafiante y adictivo. Pero en el fondo fondo, es un juego que puedes jugar con lapiz y papel, igual que el gato, el ahorcado y los puntitos.

Para que vean lo que son las cosas, un video promocional que no estaba pensado para salir a la luz, sino que era sólo para empleados de Microsoft (alguien se está creyendo esto) mostraba a un tipo jugando Halo en el UMPC. Según dice el FAQ de Origamiproject.com esto no pasa de ser un deseo, un futuro deseable. Por el momento la amarga realidad es que si no te gusta el Sudoku estás frito.
Extrema conectividad si es que un ISP se raja

En este minuto la difusión de WiMax es incipiente pero está en pañales, por lo que pensar en “red para todos en todos lados” todavía es utópico. No he tenido la oportunidad de probar las implementaciones experimentales en San Francisco o (creo) Puerto Montt, pero para lo que a mí me importa en mi ciudad no tengo más que WiFi y la tengo sólo en lugares en donde los proveedores hayan decidido instalar un hotspot o donde un cliente tenga su red mal configurada… Entonces hablar de un dispositivo con conectividad es la mitad de la ecuación: hay que ver dónde se puede usar esa conectividad.

Nadie te impide usar el simpático Bluetooth incorporado para conectarte a tu celular y usarlo como modem pero convengamos en que esto está lejos de ser cómodo, y además navegar con la conexión telefónica es lento y carísimo.

Quedamos entonces en que habrá que esperar a que las redes Wimax se hagan comunes para que UMPC realmente tenga conectividad a toda prueba. En ese momento efectivamente su pantalla de 7″ permitirá navegar de una manera que las PDA definitivamente no permiten. Hasta entonces… puras promesas.

Según el mismo Mitchell, que cree que Sudoku compensa la ausencia de facultades 3D, un UMPC depende mucho de las características adicionales que le pongan los fabricantes que licencien el invento. GPS, cámara, lector de huellas digitales, etc etc. Promesas, muchas. Hechos, nada por ahora. Pero para ser justos, creo que lo de Mitchell puede ser interpretado de una manera que algo de sentido tiene.
Esto es una simple opinión y puedo estar equivocado pero a ver que tal suena: por un error conceptual, la gente cree que Microsoft quiere venderle un producto llamado UMPC. Esto es un error. Microsoft quiere venderle a los fabricantes una plataforma llamada UMPC, sobre la cual ellos verán que funcionalidades adicionales le agregarán para diferenciar su producto No es que Microsoft haya ideado lo que traerá un UMPC, sino que provee la materia prima para que un fabricante le de forma a un producto a la medida.

Bueno, lo de arriba es mi interpretación del UMPC y a lo mejor estoy chamullando, pero de todos modos, antes de cerrar este capítulo veamos la “interpretación” de los tres fabricantes que en principio aperraron con UMPC.

El Asus R2H, a la venta en Junio.

El Founder Mininote. Nunca había escuchado esta marca pero el mininote sale en Abril.

El Samsung Q1, también en Abril.
Ahí arriba están 3 posibles UMPC de los infinitos modelos que puedes llegar a ver. Pero infinito es mucho decir y les mencionaré tres más. Primero el ECS H70 que por dentro es un Pentium o Celeron M como los tres anteriores pero por fuera tiene algo que los primeros no: cámara digital de 1.3 (pobre pero es mejor que nada) y un docking station incluído en el pack.

Los otros dos son el Paceblade PBJ, el Tablekiosk V700, quienes por dentro no son lo mismo que los anteriores pero a su manera igual son UMPC. Digo a su manera porque estos juguetes cumplen con la norma UMPC pero usan otro nombre: Smartcaddie. Es para indicar que adentro tienen un simpático VIA C7-M y no un procesador intel. Abajo tienen una foto del Tablekiosk V700.

Esperen… qué hace un procesador VIA en una iniciativa Intel? Eso nos lleva al siguiente capítulo.

Para cerrar, la desconocida de Microsoft

Como me cansé de pelar a UMPC como invento, quiero señalar otra cosa. Se supone que este artefacto es una iniciativa conjunta de Intel y Microsoft. Por el hecho de crear un nicho previamente inexistente, Microsoft le vuelve a inyectar vida a su magra iniciativa de los tablet PC. Recordemos que como gestor del Windows XP Tablet PC Edition, era uno de los mayores interesados en que los tablet PC no fueran un segmento de los laptops ultraligeros, sino un producto disitinto que captara de por sí un mercado que escapaba a los laptops. Pues bien, si los tablet PC no fueron lo que Microsoft quiso que fueran, he aquí un dispositivo que tal vez sí podría hacer de Tablet PC Edition un OS con alguna utilidad.

Respecto a Intel, la empresa se beneficiará porque ahora tendría más mercado para un artefacto que, sea de la marca que sea, lleva un chipset intel, un procesador intel y supongo que wi-fi Intel. Esto es como la idea detrás de Centrino en el sentido de vender un Pack en donde la solución de Intel es sólo una posibilidad junto a otras de la competencia, pero su esfuerzo de márketing logra que el comprador más manipulable la identifique como un producto distinto.

A la luz de lo anterior, Intel y Microsoft tenían mucho que ganar y trabajaron hombro con hombro. Durante la IDF desarrollada a principios de Marzo, Intel destinó tiempo y plata a promocionar el UMPC. Como dato curioso, entre las diapos mostradas estuvo este modelo prototipo:

Esto, amigos, tiene pinta de OQO pero en realidad es un UMPC con pantalla de 5.5″ y teclado propio, claro que no se desliza sino que gira. A mí me parece bastante atractivo. No soy el único porque es la primera foto que se ve al entrar a UMPC.com una comunidad auspiciada por Intel. En la IDF los asistentes entendieron que la versión básica de UMPC no tiene teclado, pero la versión avanzada tiene un teclado giratorio como se ha visto en la foto. En la Cebit, en cambio, sólo dijeron que era un prototipo Intel aparentemente descartado durante el refinamiento del formato definitivo.

Bueno, pero me estoy desviando del tema. Algo pasó que la relación entre Intel y Microsoft se ha enfriado y aunque me parece poca cosa, puede que se deba a que cuando en Cebit Microsoft lanzó lo que ellos pretenden sea el estándar de UMPC, dijo que los procesadores podrían ser Celeron M, Pentiun M y Via C7-M. En otras palabras, el Tablekiosk que vieron más arriba no es un clon del UMPC Intel, sino una versión más del UMPC Microsoft que cumple con todas las especificaciones. Ouch! Partiendo de la base que VIA va a competir en precio, la maniobra de Microsoft no sólo insertó un jugador adicional al mercado, sino que le regaló el concepto UMPC que Intel gastó muchas lucas en promocionar.

Lo anterior fué como si el departamento de patentes gringo hubiese permitido que cualquier chipset para Dothan hubiese podido venderse como Centrino. Con todo lo que Intel gastó para diferenciar su producto, esto más que libre competencia hubiese sonado a atropello.

Así que las cosas se han vuelto menos amistosas. Para ser un concepto desarrollado por ambas empresas, llama la atencíón que en el sitio de Microsoft acerca de UMPC no se menciona Intel en ninguna parte, excepto si consideramos que el hecho de nombrar a Celeron y Pentium M sea nombrar a Intel. Para se co-desarrollador no digamos que se lleva gran parte del mérito.

Epa, última hora. Intel sí es mencionado con todas sus letras. Cito textual del sitio (hecho por Microsoft) Origamiproject.com: “Samsung, Asus, and Founder will manufacture UMPCs based on Intel microprocessors. PaceBlade Japan (PBJ) announced a UMPC, known as the SmartCaddie, that uses a VIA Technology chip”. Eso sería. Y se olvidaron de Tablekiosk y ECS.

Paralelamente, en el sitio de Intel, llamado UMPC.com, las palabras microsoft o windows no aparecen por ninguna parte. En la sección de “productos”. como era de esperarse, las versiones de Asus, Founder y Samsung parecieran ser lo único que existe. De Vía no hay señales y no los culpo. Finalmente, el FAQ responde con desencanto a la pregunta: “qué relación hay entre UMPC e Intel?”. Ya no habla de codesarrollo. Ahora sólo dice que Intel ha captado que el mercado necesitaba este producto y es por eso que apoya el sitio de una comunidad independiente como UMPC.com. Me pregunto si apoyar un sitio implica darle housing porque llamo ahora mismo a Intel.

En fin, en menos de una semana de vida, UMPC es la manzana de la discordia y ha partido por distanciar a los dos socios que desarrollaron la idea. Pero tal como esa manzana, un producto atractivo y deseable no siempre es un producto exitoso. Queda por ver el mix de precio, solución de internet, capacidades adicionales y muchos otros detalles que por ahora son especulaciones. Para ser poco más que un prototipo, eso sí, el UMPC ya tiene a su haber más figuración de lo que los tablet PC nunca llegaron a tener. Es un buen comienzo.
Fuentes:

XYZ Computing
TG Daily
Mobility Guru
IBL News
Windows for Devices
The Vooner