AMD se lo toma con calma

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En medio de la histeria colectiva desatada por las mil y una noticias que Intel destapa en su IDF, la gente de AMD recibió a los reporteros tech en un hotel de San Francisco.

Lejos de pretender responder a toda la artillería que Intel ha desplegado, AMD apareció más tranquilo que una foto.

El eterno retorno

Yo siempre digo que la vida da muchas vueltas, que la historia tiende a repetirse en una especie de rotativo como esas funciones de los cines del centro en donde se sucedían películas como: “Chuck Norris contra el mostro negro”, “Los combatientes del bronx” y “Furia en Vietnam”, todas ellas cintas de clase B que para un niño como yo eran la máxima expresión del séptimo arte.

Mis padres deben haberme encontrado insoportable porque en vez de llevarme a los panoramas familiares me dejaban en algún cine del centro durante horas y cuando volvían yo había visto cada película al menos dos veces. Esto no era maltrato infantil: pasar las tardes del sábado enclaustrado en el cine me hacía infinitamente feliz.

De tanto ver que cuando una película se acaba empieza otra, y que cuando la última se acaba la secuencia vuelve a empezar, aprendí muy temprano lecciones valiosas como que la vida siempre ofrece revanchas, que toda época está destinada a quedar atrás, que siempre hay un futuro por delante y, finalmente, que todo lo que vemos en algún momento ha sucedido y volverá a suceder.

No va a faltar el tarado que me diga: “estás equivocado porque en el presente tenemos cohetes a la luna y antes no teníamos”. Como trato de ser didáctico en mis explicaciones, cuando digo que todo ha sucedido me refiero al contexto universal a grandes rasgos. Augue de las sociedades, apogeo de las culturas, decadencia de las civilizaciones, periódos de vacas flacas, resurgimiento, etc. Las circunstancias que rodean a cada época son propias de ella y obviamente no se repiten.

Explota, explota, me explo- (BOOM!) Explota explota mi corazón

En este día se cumplen 1926 años desde que la erupción del Vesubio dejó la escoba en el resort de Pompeya y yo sería muy bestia si dejara pasar la opción de contarles sobre el tema.

Corría el año 79 d.C., y el Jet Set romano pasaba las vacaciones en el resort de Pompeya. Claro que en ese tiempo no había jets así que era más bien un carruaje-set. El día 24 de Agosto el viejo Cornelio Publio Cirino (nombre inventado que no guarda relación con la realidad) se levantó con dolor de espalda y pensó: “mis achaques siempre me anuncian calamidades”.

En otro lugar del resort, Craso Tulio el Sucio tomó un baño a eso de las 11 a.m. Su mujer pensó: “milagro, se bañó el viejo cochino, ni que fuera a temblar”.

Finalmente, Domeniko Papagorgios, esclavo que impartía clases de física, matemática, meteorología, comercio exterior, ciencias naturales, mecánica de suelos, análisis estructural y otros ramos a los hijos de sus amos romanos, y que de paso era un amante de la ciencia, tiró una moneda al aire y dijo: “aquí va a quedar la crema”. El método de la moneda había probado ser fidedigno en al menos un 50% de las veces, lo cual era un índice de acierto altísimo para la época.

Y todos tenían razón. El Volcán empezó a tirar unas rocas del porte de pelotitas de tenis, luego empezó a echar humo y al poco rato emitió una nube de cenizas que cubrió toda la ciudad matando a todos los ricachones incluyendo a Domeniko, y terminando para siempre con el resort de Pompeya. Durante los siguiente 18 siglos en ese lugar no hubo nada y algunos llegaron a pensar que la historia de Pompeya era un mito, pero las excavaciones de distintos equipos arqueológicos, después de excavar a más de 20 metros de profundidad revelaron la ciudad, con sus edificios, muebles y habitantes, en una especie de foto 3D de ceniza petrificada.

Como la historia siempre se repite, en esa época había un Amenadiel de turno que pudo tomar nota para contarnos la firme. Se trataba de Plinio el Joven, que tomó nota de los sucesos desde la cubierta del barco de su padre, conocido como Plinio el Viejo. Muy original. Aunque esa noche Plinio se llevó un festival de patadas por no ayudar a socorrer a la gente, si el cabro no hubiera tomado nota no habría quedado ninguna evidencia del desastre.

San Francisco en erupción

En este minuto San Francisco debe ser como Pompeya: todo el mundo gritando, aleteando con fajos de papel, hablando por celular y dándose de combos. Como diría Janis Pope, esto no deja de ser menor, porque las calles de San Francisco tienen una alta pendiente y la gente podría tropezar y caer dándose volteretas hasta llegar al mar. Para colmo de males en San Francisco andan esos tranvías que siempre se quedan sin frenos en las películas así que ya se imaginarán la gravedad de la situación.

En este contexto uno pensaría que la gente de AMD está gritando y corriendo en círculo al tiempo que agita las manos, colgándose de las cortinas y toda esa clase de manifestaciones de histeria. Los reporteros tech son casi tan morbosos como los de farándula y cuando supieron que los voceros de AMD los recibirían en un hotel cercano, partieron raudos a ver llorar al invitado de piedra.

Cuál sería la sorpresa de la prensa cuando se encontraron con los voceros sentados cómodamente en unos sofás de ecocuero color beige, tomando un jugo de naranja zanahoria y leyendo las noticias de CHW en su notebook. Estaban de lo más risueños y hasta le invitaron un pencazo a la siempre sedienta prensa.

Interrogados acerca de sus planes para contrarrestar los futuros pasos de Intel en el mercado de los servidores, la gente de AMD respondió algo como: “Nuestra tecnología de servidores, que ya tiene 2 años de existencia, incorporó avances como el Direct Connect de memoria, el manejo de extensiones 64 bits y ahora último el dominio de la tecnología dual core. Con todos esos factores, AMD resolvió los problemas de cuello de botella que Intel recién ahora ha decidido enfrentar”.

Como ustedes habrán escuchado, tanta fe se tiene AMD que ayer desafió a Intel a un duelo público en terreno neutral. Opteron vs Xeon 64 bits, con software neutral y árbitros imparciales. Intel se hizo el de la chacra y todo indica que el duelo no se realice nunca jamás.

Pero los periodistas no se quedaron tranquilos. Una cosa es el liderazgo actual, pero otra cosa es el futuro. Los recursos para seguir liderando el mercado de aquí al 2007, como por ejemplo el lanzamiento de servidores de 4 cores son algo incierto. ¿Cuáles son los planes de AMD para seguir liderando a futuro? La respuesta de AMD de nuevo fué de lo más tranquila: “No podemos dar detalles sobre los planes que AMD tiene para el futuro, ni menos fechas concretas. Nuestros planes para la futura generación fueron revelados hace dos años y la sucesión de eventos ha funcionado bien para nosotros”.

Qué quiere decir con esto? Que todo marcha tal y como lo planificaron hace dos años, y que los anuncios de Intel no justifican cambiar esos planes? Que se dormirán en los laureles del estado actual de las cosas hasta que Intel los aplaste y sea demasiado tarde para reaccionar? Que si la tecnología K9 que sucederá a la actual generación no es capaz de derrotar a la familia Merom, Conroe, Woodcrest recién entonces tomarán medidas? Hay ocasiones en que uno empieza a dudar si la tranquilidad es una muestra de confianza a toda prueba, o si AMD está siendo demasiado optimista.

Pero la conversación no sólo dió vueltas en torno a los planes a futuro, sino al estado actual del mercado Opteron. Esto, porque hace unos meses Hector Ruiz dijo que Sun era hoy por hoy el mayor cliente de procesadores Opteron. En otras palabras, que Sun estaba vendiendo más servidores compuestos por Opteron que cualquier otro competidor
. Aquí HP saltó enajenado a discutir esa información, argumentando que eran ellos los que la llevaban en lo que a Opteron se refiere. Desde ese momento, AMD decidió no volver a pronunciarse sobre quién es el lider, para evitar peleas y coscachos entre sus aliados.

En esta ocasión, interpelados al respecto, los voceros de AMD dijeron: “vamos a comentar del tema cuando haya algo que comentar”. Otra vez, esto tiene más de una lectura. A AMD le parece que la rivalidad HP/Sun es una estupidez y que no es tema de conversación? AMD sostiene que nada ha cambiado desde la declaración de Héctor Ruiz y por tanto hay que interpretar sus palabras como: “ya hablamos y no vamos a seguir discutiendo lo mismo”? Esto último equivale a decir: Ya dijimos que Sun es el que más vende y nuestra posición no ha cambiado. Sería extraño, porque la prensa especializada dice que las cifras respaldan la posición de HP.

Siempre en el mercado de los servidores, alguien preguntó si AMD se sentía frustrado por el hecho de que el mayor vendedor de servidores, DELL, no trabajara con procesadores AMD. La respuesta nuevamente fue indiferente: “No hay nada de lo cual estar frustrado”.

Tal parece que hay algo que no nos están contando, porque si de verdad AMD estuvieran tan tranquilo, al menos no habría razón para la campaña Fair and Open Competition. En otras palabras, si realmente les diera lo mismo que Dell no trabaje más que con Intel, no se preocuparían de desenmascaras las prácticas monopólicas de su competencia.

Me da por pensar que el silencio de AMD es simplemente un compaz de espera al menos hasta que termine la IDF. Si esto fuera tal, pienso que sería una sabia desición: no ponerse a vomitar promesas de última hora delatando inquietud. Lo mejor que pueden hacer, si es que de verdad sienten que es necesario hacer algo, es esperar al menos hasta que termine la IDF e Intel haya terminado de anunciar todo lo que tenga que anunciar, y recién entonces respirar hondo y tomar una postura más clara.

Otras consecuencias de la paciencia como herramienta

Esto no tiene nada que ver con lo que está sucediendo en San Francisco, pero igual es noticia y podría terminar por tener alguna relación.

Resulta que Elpida, fabricante de memorias de larga data, anunció que ya tiene prototipos funcionales de memorias DDR3 para computadores de escritorio, portátiles y servidores. Se trata de memorias que funcionan a frecuencias del orden de 1333 Mhz, el doble de lo que una memoria DDR2 puede lograr en la actualidad.

Los prototipos con los cuales la compañía está trabajando son de 512 MB, pero evidentemente planean sacar unidades de 1 Gb, 2Gb o más.

Se trata de memorias que al igual que las DDR2 tienen la fortaleza de funcionar a bajo voltaje. Esta característica no sólo es compartida por las DDR3 sino que la han superado. Si las DDR2 funcionan en promedio a 1.8 volts, las DDR3 están requiriendo sólo 1.5. Si con este puro detalle la DDR3 exhibe una ventaja sobre su antecesora, la balanza se inclina a su favor sin pensamos que el aumento de velocidad es considerable.

Dicen en Elpida que la combinación de alta velocidad y bajo voltaje se logró incorporando a los transistores la tecnología Dual Gate que elimina casi por completo las corrientes de fuga. Es la tecnología que se viene empleando el los procesadores, pero es primera vez que se usa en una memoria.

Lss chips de memoria, que se fabricarán en 90 nm, empezará a ser distribuída a los fabricantes a fines del 2005, para empezar la producción masiva durante el 2006.

Qué tiene que ver esto con la noticia principal? Probablemente nada, pero cuando leí sobre estas memos no pude evitar reflexionar sobre la rapidez con que Intel se subió a la micro de las memorias DDR2 mientras que AMD, se lo tomó con calma y, satisfecho como estaba con la performance se las memorias DDR, decidió quedarse con ellas al pasar de la generación K7 a la actual generación K8.

AMD fué bastante claro en cuanto a su paso a las memos DDR2, cuando algunos pensaron que antes del fin del socket 939 aparecerían chipsets que soportaran esa memoria. Simplemente dijeron que por el momento no tienen intención de incorporarla y que tampoco tienen fecha para incorporarla a futuro.

Esto no quiere decir que AMD no piense hacerlo nunca. Si hubiese llegado el día en que las memos DDR2 hubieran ofrecido latencias tan estrechas como las buenas memorias DDR, seguramente lo hubieran considerado, pero esto no ocurrió y ante la noticia de las DDR3, a lo mejor ya no bastará para tentar a AMD.

Se dice, aunque nada es seguro, que cuando AMD pase a la siguiente generación usará DDR2 en todos los chipsets. Si acaso el trabajo está 90% listo y están esperando a quemar los últimos cartuchos del socket 939 y 754 para lanzar la generación siguiente, es muy posible que efectivamente, tengamos DDR2 para AMD en poco tiempo.

Por el contrario, si los detalles de la memoria que acompañará al K9 están tan en verde que no los obliguen a pasarse a DDR2, AMD tendrá la agilidad para darse una oportuna vuelta de carnero y saltar inmediatamente a las memorias DDR3, con lo cual se pondría de un solo paraguazo en línea con la tecnología más actual, en vez de quedar un peldaño atrás como prefirió estar durante la presente generación.

Si la DDR3 prueba ser tan rápida, bonita, eficiente y diet como se promete que es, y AMD como ya dije tiene la agilidad para pasarse a ella en vez de optar por la DDR2, esta última habrá tenido un ciclo de vida francamente corto.

Todos sabemos que cuando una tecnologia está en proceso de masificarse, el costo de la adopción temprana se carga directamente al bolsillo de los usuarios más entusiastas: en este caso, la familia Intel que se vió obligada a comprar las costosas DDR2 para poder tener una plataforma LGA 775.

Pienso que Intel podría demorar la adopción de memorias DDR3 para tratar de no golpear a su público dos veces en tan poco tiempo, pero a la larga tendrá que hacerlo y entonces el DDR2 pasará a la historia como un pequeño Rambus. Eso pasa cuando quieres tener siempre lo último y no esperas a que se enfríe el pan que sale del horno.

Fuentes: The Register
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