Microbios terrestres que viven en el hielo podrían sobrevivir en Marte

A pesar de que el descubrimiento podría acercar a los científicos a encontrar posibles formas de vida marcianas, también es una advertencia del peligro real de transportar algún tipo de bacteria terrestre al planeta rojo en el equipamiento espacial.

El análisis de algunas condiciones extremas en el planeta Tierra han ayudado a los científicos a simular algunas de las que existen en Marte, muchas de ellas, relacionadas con los extremos más fríos de nuestro planeta.

Uno de los experimentos desarrollados en los últimos meses fue el de tomar muestras de las condiciones de algunos microbios en los hielos Permafrost, capas superficiales de hielos permanentes que existen en algunas regiones extremas de la Tierra. Luego de someter a condiciones similares a las de Marte, como presión de congelamiento sin oxígeno, a estas muestras, varias lograron sobrevivir. Incluso, unas cepas de las bacterias sobrevivientes resultaron ser parientes de una similar a la que se puede encontrar en la carne congelada al vacío.

A pesar de que esto no significa que en Marte podríamos encontrar vida en condiciones similares, si supone un llamado de advertencia para apreciar el peligro que significa no utilizar un procedimiento adecuado para esterilizar todo el equipamiento terrestre que viaja al planeta rojo, el cual podría ser contaminado por nosotros mismos.

El procedimiento del ensayo se realizó tomando una muestra de bacterias de la parte inferior de un pedazo de permafrost en Siberia, de una edad mayor a los miles de años. Luego de llevarlo a condiciones extremas de calor, frío y ausencia de oxígeno, como sucede en la atmósfera marciana, el mayor porcentaje de microbios existentes en la muestra no notaron ningún tipo de cambio ni sufrieron los ensayos, incluso, continuaron creciendo.

Las secuencias de ADN mostraron que las muestras de bacterias eran de la familia de la Carnobacterium, que le debe su nombre al ser hallada en envases de carne refrigerada en vacío.

El resultado de esta investigación podría resultar un tanto contradictorio para el deseo de lograr pisar Marte alguna vez. ¿Qué garantías tendríamos de que al hallar alguna forma de vida en Marte no estaremos descubriendo alguna bacteria terrestre que llegó a través de alguna de nuestras misiones? ¿Que tan perjudicial podría ser para el futuro del planeta rojo que bacterias terrestres comiencen a ocupar su terreno y logren tolerar su atmósfera extrema?

Según los autores del experimento, existen cientos de factores relacionados con las condiciones del suelo marciano que aún no han sido probadas, como la influencia de los rayos ultravioleta del sol, los rayos cósmicos galácticos, incluso, las condiciones del regolito marciano, el cual contiene numerosos factores potencialmente tóxicos como su salinidad, pH u oxidantes.

Link: Permafrost microbes survive conditions similar to those on Mars (arstechnica)

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