Bacterias se comieron todo el metano de derrame de BP en el Golfo de México

Tras el desastre que generó la explosión de la plataforma Deepwater Horizon de BP en el Golfo de México, las bacterias han salido al rescate, limpiando gran parte de la contaminación que causó el inmenso derrame de petróleo.

A cuatro meses del desastre, las bacterias han retirado 200.000 toneladas métricas de metano disuelto, haciendo volver a las concentraciones a niveles normales.

Esto fue una sorpresa, porque a mediados de junio los científicos encontraron que la concentración estaba todavía 100.000 veces por encima de los niveles normales. Más aún, se estaba disolviendo lento, por lo que la predicción indicaba que tomaría años para que el hidrocarburo se disipara en el agua.

Por fortuna, los investigadores a cargo de John Kessler, oceanógrafo de la Texas A&M University, estaban equivocados. Kessler y su equipo hicieron tres viajes durante agosto para a recolectar muestras de agua de la zona, midiendo sus concentraciones de oxígeno y metano. Cuando las bacterias de "comen" el metano, desechan oxígeno, de modo que el aumento actual de este elemento en el agua sólo se puede explicar por el consumo de metano.

También se examinaron las secuencias genéticas de las bacterias, que sugirieron un aumento de la población de comedores de metano.

El metano es uno de los ingredientes principales del gas natural, y fue uno de los causantes de la explosión. Una burbuja de metano surgió del pozo en Deepwater Horizon, haciendo explotar varios sellos. Como consecuencia, murieron 11 personas y se rompió la tapa del pozo, haciendo que el petróleo saliera hacia el mar durante 83 días.

Varias cosas se intentaron para retirar el petróleo, como quemarlo y aspirarlo, además de intentar tapar el pozo. Mientras tanto, varios microbios invisibles estaban trabajando duro comiendo metano.

Varias bacterias se han desarrollado naturalmente en la zona, considerando que los escapes de petróleo en la zona no son (lamentablemente) tan extraños. El aumento de metano en el agua hizo crecer a la población de bacterias, que al parecer son más eficientes en tragar metano de lo que se pensaba.

Link: Bacteria ate all the methane from Deepwater Horizon oil spill, new study says (PopSci)

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